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La ciencia y camaradería del eclipse solar

Bloomberg News/Editorial | Domingo 20 Agosto 2017 | 00:01:00 hrs

Durante el eclipse solar del lunes, una sombra viajará por el cielo a mil 500 millas por hora, dejando una breve estela de oscuridad.

Un grupo de científicos atmosféricos se dirige a Missouri, donde tomarán prestados los patios de las personas para estudiar el fenómeno.

Otros investigadores planean observar la atmósfera misteriosa del sol, conocida como la corona, que normalmente es ahogada por la luz del sol. Con ese fin, la NASA está volando dos aviones de bombardero equipados con telescopios a través del camino del eclipse.

Los científicos han estado utilizando eclipses para aprender sobre el universo por lo menos 200 años, y con la nueva tecnología, el potencial de conocimiento crece más.

Grandes avances han surgido de estudiar eclipses pasados. El más famoso fue el eclipse de 1919, cuando Arthur Eddington demostró que la masa del sol efectivamente doblaba la luz de las estrellas según lo predicho por la teoría de la relatividad de Einstein. Mucho antes de eso, en 1868, los astrónomos observando un eclipse en la India hicieron otro descubrimiento histórico. Usando instrumentos para separar la luz del sol en un espectro de colores, encontraron evidencia de un elemento misterioso, aún no descubierto entonces, en la corona del sol. En honor del dios griego del sol, llamaron el nuevo elemento “helio”.

Hasta el día de hoy los científicos todavía están tratando de entender por qué la atmósfera del sol es tan caliente –mil veces más caliente que la superficie, que es sólo unos pocos miles de grados. Ese es el principal misterio que un grupo de científicos del Williams College de Massachusetts tratará de resolver esta vez.

Los científicos tienen algunas ideas sobre cómo el sol podría enviar tanto calor a la corona, dijo Amir Caspi, un físico solar en el Instituto de Investigación del Suroeste. Una teoría es que el campo magnético crea una clase de onda que transfiere la energía del interior del sol a la envoltura mucho menos densa del gas. En otra teoría, numerosos pequeños “nanoflares” transfieren energía a la corona –aunque las observaciones hasta ahora sólo han revelado indicios de que existen. Para buscar estos dos fenómenos, Caspi está involucrado en un proyecto de la NASA utilizando dos bombarderos de la era de la Guerra Fría llamados WB-57 equipados con telescopios.

Volando a 50 mil pies –un poco por encima de la altitud de crucero comercial normal– no tendrán que preocuparse por las nubes, y pueden medir la luz infrarroja, que desde el suelo es principalmente bloqueada por la atmósfera. Tomarán unas 30 imágenes por segundo de la corona, generando una gran cantidad de datos. Y volando a lo largo de la trayectoria de la sombra, conseguirán pasar cerca de cuatro minutos completos observando el eclipse total. En tierra, el eclipse sólo será visto por dos y medio minutos. (El récord de observación del eclipse de larga duración ocurrió en 1973, cuando el Concorde voló a velocidades supersónicas a lo largo del camino del eclipse, dando a los pasajeros 74 minutos de totalidad).

Mientras tanto, el profesor de ingeniería eléctrica Josh Semeter, de la Universidad de Boston, está liderando uno de los grupos estudiando cómo la sombra del eclipse alterará la atmósfera. La sombra de la luna se mueve de oeste a este porque la luna mueve esa dirección en su órbita. La sombra de la luna creará una perturbación –una especie de estela que Semeter y sus colegas planean observar rebotando ondas de radio de las partículas cargadas de la capa atmosférica superior conocida como la ionosfera.

La sombra de la luna alterará temporalmente la ionosfera, permitiendo que algunas de las partículas cargadas y los electrones libres se combinen en átomos neutros. Además, el hecho de que la sombra se mueva a velocidades supersónicas significa que podrían obtener algunas ondas de choque interesantes, creadas de la misma manera que los planos supersónicos crean aumentos sónicos.

Otro fenómeno sin precedentes durante este eclipse será el gran número de personas comunes que ayudan a los investigadores a recopilar datos. Científicos ciudadanos pueden ayudar a la NASA a registrar las condiciones climáticas usando la aplicación GLOBE Observer, o aportar fotos a un esfuerzo colectivo llamado Eclipse Megamovie, o descargar iNaturalist y registrar un comportamiento animal notable. Se estima que millones de personas participarán en estos esfuerzos.

No tendremos que esperar demasiado para el próximo eclipse para honrar a los Estados Unidos continentales. Eso ocurrirá en 2024, momento en el que la tecnología permitirá un nuevo mundo de posibilidades.



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