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Tecnología

'Pseudoembriones': ¿qué son y por qué generan preocupación?

Científicos usaron células madre para crear en laboratorios estructuras similares a embriones humanos

Agencia Reforma

miércoles, 21 junio 2023 | 19:37

Simon Zernicki-Glover | No requieren óvulos, esperma ni fecundación

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Ciudad de México.- Una polémica se desató durante la última semana en el mundo de la ciencia tras el anuncio de que científicos usaron células madre para crear en laboratorios estructuras similares a embriones humanos conocidas como embrioides.

Varias instituciones alrededor del mundo publicaron en días recientes preprints, es decir, estudios que aún deben ser revisados por otros investigadores, en los que describen sus técnicas para la creación de embrioides.

Los embrioides son masas de células que imitan el funcionamiento y el desarrollo de un embrión, que es la primera etapa del desarrollo de un organismo multicelular. A diferencia de uno convencional, estos no requieren óvulos, esperma ni fecundación. Además, son incapaces de desarrollarse en un feto de manera viable.

Según los científicos, su utilidad radica en que pueden ayudar a comprender los primeros días de un embrión humano, período aún desconocido debido a consideraciones éticas. Se espera aprender más sobre las causas de los defectos de nacimiento, desordenes genéticos, infertilidad y otros problemas del embarazo.

Antes de estos estudios provisionales se utilizaban células de animales (principalmente de ratones) para experimentar.

Carrera por embrioides

Aunque no son los únicos, un par de equipos de científicos destacan en la carrera por la creación de embrioides: el dirigido por Magdalena Zernicka-Goetz de la Universidad de Cambridge y el Instituto Tecnológico de California (Caltech), y el liderado por Jacob Hanna del Instituto Weizmann de Ciencias.

Zernicka-Goetz anunció su investigación el miércoles de la semana pasada en la reunión anual de la Sociedad Internacional para la Investigación de Células Madre en Boston, Estados Unidos.

Al día siguiente, Hanna y sus colaboradores publicaron un preprint acerca de cómo consiguieron que las células madre, capaces de convertirse en cualquier tipo de célula, se autoensamblaran en una estructura parecida a un embrión humano.

Al poco tiempo, la agrupación de Zernicka-Goetz publicó su propio preprint. Así también lo hicieron otros laboratorios con sede en China y Estados Unidos.

Aunque algunas personas llaman "embriones sintéticos" a dichas estructuras, los investigadores sostienen que no son totalmente sintéticos, puesto que son generados a partir de células madre.

Dentro de la 'caja negra'

Los dos equipos aseguran haber desarrollado sus estructuras por 14 días, que es el límite legal en muchos países para crecer embriones humanos en un laboratorio.

Después de ese lapso, los embriones comienzan a organizar células para formar órganos, incluido el cerebro, durante un período conocido como "caja negra" porque poco se sabe acerca de qué ocurre en ese punto.

Las regulaciones varían entre países, pero la mayoría aplica a embriones que han sido fertilizados, por lo que los embrioides no estarían regulados bajo ese esquema.

La Universidad de Cambridge informó que lanzó un proyecto para desarrollar el primer marco de gobernanza en el Reino Unido dedicado a los modelos de embriones humanos basados en células madre.

Los científicos involucrados han enfatizado que no intentan implantar sus estructuras en úteros humanos e incluso si lo hicieran, no se desarrollaría en un bebé.

Ya que está involucrado material humano, estas investigaciones han despertado preocupaciones de índole ético y legal, como ocurrió en el pasado con la clonación. Al emplear material orgánico, se genera incertidumbre sobre cuál es la situación jurídica de estos trabajos.

"El peligro es que un error o un anuncio inválido atemorice al gran público y a los creadores de políticas públicas", advirtió James Briscoe, especialista en desarrollo de embriones del Instituto Francis Crick, quien llamó a los investigadores a proceder con precaución, cuidado y de manera transparente.

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