Opinion El Paso

El clima en Texas nos recuerda sobre nuestra maltratada red eléctrica

Como mucha ciencia ficción, el discurso de marketing de Musk tiene un pie en la realidad y algún día podría hacerse realidad

David Von Drehle / The Washington Post

jueves, 18 febrero 2021 | 06:00

Washington— Si sus noticias sobre el futuro de la energía comienzan y en su mayoría terminan con el Twitter de Elon Musk, es posible que tenga la idea de que estamos cerca de un nirvana verde en el que la mayoría de los hogares y negocios generan y almacenan su propia energía en elegantes baterías que cuelgan de las paredes del edificio o el garaje.

Las baterías alimentan nuestros electrodomésticos inteligentes y cargan nuestros coches y camiones eléctricos. Si las redes eléctricas tienen algún papel en este futuro, funcionarán principalmente para comprar energía excedente de nuestras casas ecológicas y venderla a consumidores más atrasados, y así también ecologizarán sus vidas.

Como mucha ciencia ficción, el discurso de marketing de Musk tiene un pie en la realidad y algún día podría hacerse realidad. Es divertido imaginarlo. Pero la fría verdad es algo diferente, como se recuerda en el centro de Estados Unidos.

Y me refiero al frío. Nieve en la playa de Galveston, y factores de sensación térmica bajo cero en Texas; capas de hielo en Oklahoma y Luisiana; días sin termómetro por encima de cero en miles de millas cuadradas en el Medio Oeste Superior. El vórtice polar nos clavó una daga este año. La madre naturaleza entregó un examen sorpresa a los 14 estados de la alianza eléctrica regional y la red eléctrica falló.

Como la flor de la juventud, la electricidad es una recompensa que pocos consideran hasta que se acaba. Sin embargo, deje que la rejilla se quede sin jugo en una ola de frío, y la gente prestará atención. El termómetro marcaba 5 grados bajo cero el martes por la mañana en mi vecindario de Kansas City, cuando llegó nuestro turno de soportar un apagón continuo. La temperatura dentro de la casa bajó 10 grados en una hora.

Tuvimos suerte: nuestro poder regresó cuando el apagón continuó. En gran parte de Texas, muchos residentes no han tenido tanta suerte. Más de 4 millones de personas se quedaron sin electricidad durante gran parte del lunes.

Oncor, la empresa de servicios públicos que presta servicios en el norte de Texas, encontró que su plan para apagones continuos se estancó en gran parte del Metroplex de Dallas-Fort Worth. Para conservar suficiente electricidad para satisfacer la demanda extraordinaria y al mismo tiempo proteger instalaciones clave como hospitales, la compañía eléctrica tuvo que cerrar vecindarios y mantenerlos a oscuras y temblando.

Mientras que la demanda aumentó, la oferta cayó. Las granjas solares perdieron energía cuando las nubes de nieve llenaron el cielo. Las turbinas de viento se congelaron con el frío glacial. La formación de hielo era evidentemente un problema también en las plantas impulsadas por vapor, ya sea que funcionaran con carbón o con gas natural.

La buena noticia: se pronostica una tendencia de calentamiento a medida que la corriente en chorro reanude un curso más familiar. Los tejanos deberían estar de vuelta en mangas de camisa en una semana, la nieve y el hielo se derritieron en la memoria. Las temperaturas de fines de febrero de entre 30 y 40 grados harán que los ciudadanos de Kansas se alejen del clima y vuelvan a la cuestión urgente de adquirir linieros ofensivos para proteger a Patrick Mahomes.

Si el pasado es un prólogo, los funcionarios electos y los políticos también avanzarán rápidamente. Modernizar la red eléctrica para hacerla más resistente, más eficiente y más segura es el peor tipo de desafío: complejo, costoso y fácil de ignorar.

La complejidad es en gran parte una función de la propiedad local y la regulación local de los servicios eléctricos. Ven que la demanda general de electricidad se estabiliza, gracias a hogares y negocios más eficientes, lo que significa un futuro sin crecimiento para sus resultados finales. Debido a que una red es tan fuerte como su miembro más débil, las mejoras importantes requerirían que todas las empresas de servicios públicos locales hicieran inversiones importantes a pesar de la perspectiva de no crecimiento. La mayoría preferiría apartar la mirada.

Aquí estamos. Millones de personas frías han recibido un severo recordatorio de que nuestra vida diaria se rige por el toque de unos pocos interruptores. Cuando la electricidad fluye, somos parte del siglo XXI; apagarlo, y sentimos que nos tambaleamos hacia la Edad Media. Sin embargo, las empresas locales carecen de motivación y capital para construir por sí mismas una red más sólida.

Este es un trabajo del Gobierno federal. Por ley y por reglamento, el Congreso y la administración de Biden deben establecer estándares de eficiencia y confiabilidad que las empresas de servicios públicos locales deben cumplir, y proporcionar subvenciones y otro financiamiento para pagar las actualizaciones. Es posible que esto no tenga el factor genial de un elegante automóvil eléctrico o una casa a batería, pero es lo urgente aquí y ahora.

Esto es más que una cuestión de comodidad en una ola de frío. Las agencias de inteligencia advierten que las redes eléctricas de Estados Unidos son cada vez más vulnerables a los ataques de piratas informáticos patrocinados por adversarios extranjeros. Endurecer el suministro eléctrico de la nación contra la guerra cibernética es claramente una responsabilidad federal y una cuestión de seguridad nacional. Solo tiene sentido diseñar una red eléctrica más eficiente, flexible y confiable al mismo tiempo.

Tal vez haya un futuro lejano en el que cada vida estadounidense sea inalámbrica. Mientras tanto, pocos de nosotros podemos prosperar ni siquiera por una hora desconectados. La verdad nos golpeó como una bofetada fría en la cara.