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Estados Unidos

¿Funcionará el reciclaje de plásticos?

Muchos empaques que llevan el símbolo de las “flechas que se persiguen”, como los vasos de refresco y los envases de yogur, rara vez se reutilizan

The New York Times

miércoles, 13 septiembre 2023 | 12:58

The New York Times

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Jan Dell es una coleccionista, pero no de arte ni de muñecos de acción, sino de lo que ella define como “recipientes de plástico malo”. Es una conocedora y quiere tener un ejemplar de todo: sus muestras incluyen tapas de latas de avena, vasos de locales de comida rápida, limpiadores envueltos en etiquetas termoencogibles y muchos, pero muchos sobres de Amazon. Cada una de estas muestras tiene los conocidos símbolos de reciclaje representados con un triángulo de flechas; Dell no cree que ninguna de estas cosas sea reciclada.

Desde 2018, cuando renunció a su trabajo como ingeniera química, Dell ha dirigido sola desde su casa en las colinas del condado de Orange, California, una organización sin fines de lucro llamada Last Beach Cleanup. Su obsesiva labor para acabar con lo que llama “el mito del reciclaje” ha dado origen a un acuerdo legal que obliga a Coca-Cola, Clorox y otras empresas a modificar algunas de sus etiquetas de reciclaje.

Dell también lideró un comité asesor que impulsó una ley histórica de etiquetado verídico en California. Con vigencia a partir del otoño de 2025, esa ley prohibirá a las empresas que usen los símbolos de reciclaje en los productos que no se reciclan de manera generalizada en el estado. Los envases de yogur podrían estar entre ellos, al igual que las bolsas de alimento para bebé, los recipientes de comida para llevar, así como las tapas de los vasos para café.

En muchos lugares del país, solo se reciclan con certeza las botellas y los envases de plástico etiquetados con los números 1 o 2 (como los que se usan para las gaseosas, la leche y el detergente). Gran parte del resto termina en los basureros o contaminando las aguas y las playas de todo el mundo. Naciones Unidas calcula que cada año los seres humanos producen 400 millones de toneladas de desechos plásticos.

Aunque el etiquetado preciso podría parecer una respuesta insignificante a este problema, Dell sostiene que es una de las maneras más eficaces de reducir el desperdicio. Más de una tercera parte del plástico del mundo se usa para fabricar empaques. Y muchos de los principales fabricantes de bienes de consumo han prometido que sus empaques serán 100 por ciento reciclables, reutilizables o biodegradables para 2025. 

El gran debate del etiquetado

El símbolo de reciclaje que ahora es tan conocido, representado con un triángulo de flechas, proliferó a fines de la década de 1980 y principios de la de 1990, cuando la industria de los plásticos negoció exitosamente con casi 40 estados para que fuera un requisito en la mayoría de los productos de plástico. Según una investigación de NPR y Frontline, esta industria sabía que la mayor parte del plástico no sería reciclado. La industria afirma que los números solo estaban destinados a ayudar a los recicladores a clasificar los diferentes tipos de plástico, pero las flechas que estaban a su alrededor se convirtieron para el consumidor en un indicador fáctico, aunque engañoso, de que el producto podía ser reciclado.

En los últimos años, las medidas financiadas por esta industria han desarrollado nuevos tipos de etiquetado. How2Recycle, el cual está financiado por las cuotas de membresía de gigantes de la fabricación como Walmart, Procter & Gamble, Target y Amazon, crea etiquetas empleadas por más de una tercera parte de la industria de los bienes de consumo empaquetados. Esas etiquetas ofrecen orientación con respecto a si el empaque es reciclable y, si lo es, dan instrucciones de cómo prepararlo, por ejemplo: “Enjuague y vuelva a tapar”.

How2Recycle afirma que está ayudando a que los consumidores reciclen de un modo más eficiente. Pero Dell y otras personas señalan que algunas de las etiquetas de la organización le hacen pensar a la gente que ciertos plásticos pueden volver a procesarse, aunque eso no es verdad.

El material que más representa este argumento es el polipropileno, el plástico marcado con un número 5 y que a menudo se usa para los envases de yogur y los recipientes de margarina. Hace tres años, How2Recycle bajó de categoría su etiqueta de polipropileno y les dijo a los consumidores que no se reciclaba en todas las comunidades. Luego, el verano pasado, volvió a cambiar la etiqueta a “ampliamente reciclable”.

La decisión de revertir la denominación sucedió después de que Recycling Partnership, otro grupo financiado por la industria, proporcionó 6,7 millones de dólares a los centros de reciclaje para que ampliaran su aceptación y clasificación del polipropileno. Este grupo calcula que ahora más de la mitad de los centros de reciclaje en Estados Unidos reciben y clasifican ese material.

Paul Nowak, director ejecutivo de la empresa matriz de How2Recycle, considera que esto es una historia de éxito. “Esto demuestra que el programa está funcionando porque rebajamos la categoría y luego la industria se puso a trabajar y comenzó a hacer subvenciones y a reconstruir su sistema”, comentó.

‘Podemos lograr esos avances’

Según la nueva ley de etiquetado verídico de California, el polipropileno —y todos los demás plásticos— solo se considerarán reciclables si se cumplen dos condiciones: que el 60 por ciento de los californianos tengan acceso a un reciclador que reciba y clasifique el material

El Departamento de Reciclaje y Recuperación de Recursos de California, o CalRecycle, ahora está estudiando qué materiales recogen los recicladores y dónde terminan. Cuando la agencia publique sus hallazgos el próximo año, las empresas tendrán 18 meses para cambiar sus etiquetas. Los fabricantes de empaques de un solo uso y de productos para servicios de alimentos de un solo uso, como vasos y utensilios, también enfrentarán presiones por parte de la nueva ley ampliada de responsabilidad del productor de California, la cual les da hasta el año 2032 para que sus productos se vuelvan reciclables o biodegradables.

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