Estados Unidos

Cómo una compañía en dificultades ganó 1.6 mmdd para fabricar vacuna contra Covid

En sus 33 años de historia, la compañía Novavax, nunca ha traído una vacuna al mercado

The New York Times

The New York Times

jueves, 16 julio 2020 | 12:44

A finales de febrero, cuando el coronavirus se extendió por todo el mundo, el doctor Richard Hatchett, director de una organización internacional sin fines de lucro que brinda dinero a los desarrolladores de vacunas, recibió una importante llamada para hablar sobre los candidatos a vacunas después de que su avión aterrizara en el aeropuerto Heathrow de Londres.

Ejecutivos de la Fundación Bill y Melinda Gates, que ayudaron a fundar y financiar a la organización sin fines de lucro, estaban en la línea, entusiasmados con Novavax, una pequeña compañía de biotecnología que creían que tenía el potencial de desarrollar una vacuna contra el virus rápidamente.

Aunque la compañía, con sede en Gaithersburg, Maryland, nunca había lanzado una vacuna al mercado en sus 33 años de historia, estos expertos se mostraron optimistas sobre su tecnología, que utiliza células de polilla para bombear moléculas cruciales a un ritmo mucho más rápido que las vacunas típicas. Una gran ventaja en una pandemia.

La organización del doctor Hatchett, la Coalition for Epidemic Preparedness Innovations, invertiría 388 millones de dólares en la vacuna contra el coronavirus de la compañía. Con ese poderoso respaldo, Novavax dio un empujón agresivo al gobierno de los Estados Unidos. El esfuerzo de la compañía dio sus frutos la semana pasada cuando la Operación Warp Speed, el esfuerzo de la administración Trump para llevar al mercado las vacunas contra el coronavirus, le dio a Novavax 1.600 millones de dólares, el mayor premio hasta la fecha. Las acciones de la compañía aumentaron un 30 por ciento.

Fue un cambio dramático para una compañía poco conocida que, solo un año antes, había estado al borde del colapso. Uno de sus principales candidatos a la vacuna, para prevenir un virus mortal en los bebés, había fallado por segunda vez en tres años. Las acciones de la compañía se cotizaban tan bajas que se arriesgaba a ser eliminada del Nasdaq. Buscando dinero en efectivo, vendió sus instalaciones de fabricación. Se corrió la voz en todo el pequeño mundo de la biotecnología de Maryland de que Novavax podría estar cerrando pronto.

La buena fortuna de Novavax puede parecer desconcertante, dada su trayectoria y el secreto que rodea a la Operación Warp Speed. Pero para aquellos en el mundo biotecnológico insular donde las conexiones son importantes, es mucho menos sorprendente. Ante una pandemia mortal que está devastando la economía, el gobierno está haciendo grandes apuestas sobre las vacunas y los tratamientos que podrían permitir un retorno a una apariencia de vida normal.

La administración Trump ha dicho que quiere invertir en una variedad de tecnologías de vacunas, y Novavax, que utiliza proteínas de coronavirus para provocar una respuesta inmune, ofrece un enfoque distinto al de otras compañías que ya han recibido un importante respaldo federal. El potencial de su método para fabricar rápidamente millones de dosis también fue atractivo para el gobierno federal y la organización del doctor Hatchett. El éxito esta primavera de un ensayo clínico de la vacuna contra la gripe de Novavax aumentó la confianza en la empresa.

"Cuando la necesidad es grande, hay que estar dispuesto a asumir riesgos financieros", dijo el doctor Hatchett.

Pero los escépticos ven a Novavax como un ejemplo clásico de un jugador de segundo nivel que ha sobrevivido cojeando de crisis en crisis, aumentando su stock prometiendo vacunas para nuevos brotes, pero nunca entregándolas. En sus tres décadas en el negocio, con una combinación de inversión pública y privada, ha desarrollado vacunas experimentales para virus como el SARS, MERS y el Ébola que nunca superaron los primeros estudios de seguridad. Es revelador, dicen los críticos, que a pesar de que ha recibido una cantidad creciente de apoyo gubernamental y filantrópico, el esfuerzo de la vacuna contra el coronavirus de la compañía no ha atraído ningún acuerdo con los principales fabricantes de medicamentos.

"El mercado quiere creer en los cuentos de hadas", dijo David Maris, socio gerente de Phalanx Investment Partners y analista de toda la industria farmacéutica. Dijo que los inversores querían creer que, como Cenicienta, las compañías que no podían ir al baile eventualmente ganarían al príncipe.

"A veces sucede", dijo. "Por lo general, no es así".