Escaparate

Los 3 grandes misterios sobre la vida en Marte

Es un mundo demasiado seco, frío e irradiado

Tomada de Internet

The New York Times

viernes, 24 julio 2020 | 11:58

Nueva York— Marte es el planeta más explorado del sistema solar además de la Tierra. Con todos nuestros visitantes robóticos allí, descubrimos que es un mundo demasiado seco, frío e irradiado para soportar los intrigantes humanoides.

Pero nuestros viajes a Marte han abierto una ventana al pasado profundo del planeta rojo, cuando las condiciones eran mucho más propicias para la vida.

Este verano, la NASA lanzará su último rover, Perseverance, en un viaje de siete meses a Marte. Al igual que su predecesor Curiosity, Perseverance aterrizará en los restos de un antiguo lecho de un lago marciano. Lo que encuentra allí, junto con las misiones lanzadas por China y los Emiratos Árabes Unidos, podría ayudarnos a entender cómo era Marte siendo un planeta joven hace unos cuatro mil millones de años, y si la vida alguna vez floreció en su superficie.

¿Cuán tan habitable era Marte anteriormente?

Es una imagen serena: un río que desemboca en un lago expansivo llena una cuenca de cráter. Olas lamiendo la costa; sedimento acumulado en un delta. Un lecho de lago cubierto de arcilla.

Este es el tipo de ambiente que podría soportar la vida, y alguna vez fue una vista familiar en Marte.

"La evidencia de lagos y ríos es incontrovertible", dijo Ken Farley, científico del proyecto de Perseverancia.

Aunque Marte fue alguna vez un planeta húmedo, existe un debate sustancial sobre los orígenes, la extensión y la vida útil de sus cuerpos de agua perdidos hace mucho tiempo.

Por ejemplo, Marte podría haber sido calentado por los eructos gaseosos de los volcanes activos, que espesaron su atmósfera y provocaron la fusión del permafrost marciano. Los impactos de asteroides cataclísmicos también podrían haber desatado mega tsunamis de 270 metros que inundaron el planeta. Incluso hay evidencia disputada de que un océano cubrió alguna vez sus tierras bajas del norte.

"¿Fueron eventos extraños, cortos y transitorios, o hubo un océano?" Dijo Farley. "Diría que no hay consenso. Hay muchas ideas por ahí, y realmente necesitamos mucha más información para resolverlas".

¿Por qué Marte se volvió menos habitable?

Los oasis pasados de Marte son ahora espejismos de un tiempo lejano, y el Marte moderno es una cáscara seca. La Tierra, por el contrario, ha sido habitable para los microbios durante la mayor parte de su vida útil y ha estallado positivamente en las vetas con biodiversidad durante eones. ¿Por qué estos mundos hermanos experimentaron resultados tan diferentes?

Como planetas bebés, Marte y la Tierra estaban envueltos en dos mantas protectoras: una atmósfera relativamente gruesa y un fuerte campo magnético. La Tierra se ha aferrado a ambas comodidades. Marte no tiene ninguno.

Marte perdió misteriosamente su mojo magnético hace miles de millones de años. Sin una cubierta magnética para protegerlo del viento solar, la atmósfera marciana se despojó con el tiempo, aunque todavía mantiene una delgada capa de sus cielos pasados.

Estos cambios han dejado a Marte relativamente inerte durante miles de millones de años, mientras que la Tierra se reinventa a través de la actividad tectónica, los cambios atmosféricos y el ingenio de la vida.

¿Podría Marte albergar vida ahora?

Los exploradores de robots en Marte han revelado innumerables ideas sobre el planeta rojo, pero nunca han encontrado signos claros de criaturas que actualmente residan allí. La vida, al menos como la conocemos en la Tierra, simplemente no parece probable en la superficie marciana.

"Si hay vida en Marte ahora, necesita al menos un poco de agua líquida", dijo el doctor Sumner. “La superficie de Marte ahora está muy seca, increíblemente seca. Si ahora hay vida en Marte, sería en el subsuelo profundo".

Hay alguna evidencia de que el agua líquida está encerrada en depósitos subterráneos, por lo que quizás haya ecosistemas sin sol al acecho allí. Si estos hábitats existen, están más allá del alcance directo de nuestros robots exploradores.