Tributo del 11 de septiembre pone en riesgo a miles de aves

Son atraídas por las luces, lo que las pone en peligro de agotamiento mortal o lesiones

The New York Times
miércoles, 11 septiembre 2019 | 06:00

Nueva York– Cada año, el 11 de septiembre, dos rayos de luz se encienden sobre el Bajo Manhattan en un brillante homenaje a los asesinados hace 18 años. Los observadores que miran de cerca pueden detectar puntos y formas que se juntan dentro de las torres de luz, moviéndose, multiplicándose, girando más y más abajo.

Estos puntos son en realidad pájaros, atraídos por la luz junto con insectos y murciélagos. Los pájaros rodean estas luces, aparentemente incapaces de desviarse, y se desvían del curso, lo que los pone en riesgo de agotamiento mortal o lesiones. A veces, se escuchan sus llamadas mutuas, lo que aumenta, dicen los científicos, con su confusión.

Por el giro del destino, el aniversario de los ataques del 11 de septiembre coincide con un ritual anual mucho más antiguo: la migración de aves a través de la ciudad de Nueva York a medida que se acerca el otoño. La convergencia crea un espectáculo que es inquietantemente bello, pero según un estudio pone en peligro a unas 160 mil aves al año, lo que ilustra claramente los peligros de los humanos y animales que comparten un ecosistema urbano.

El agotador desvío a través de los rayos de luz puede poner a las aves en riesgo de morir de hambre o dañar a las poblaciones que ya están amenazadas por la contaminación lumínica, las colisiones con edificios, la destrucción del hábitat y el cambio climático.

Desde 2005, los científicos de aves, los voluntarios ecológicos y los patrocinadores del monumento han trabajado juntos para tratar de reducir el daño, una colaboración que ahora brinda nuevas ideas científicas y aumenta el apoyo para proteger a las aves en Nueva York y otras ciudades.

Alrededor de la puesta del sol, cuando los rayos se hacen visibles, voluntarios y científicos, junto con los socorristas de emergencia del 11 de septiembre, los sobrevivientes y los familiares de las víctimas que están invitados a ver el tributo, se reúnen en el techo de un estacionamiento cerca de la base de luces cerca del Sitio del World Trade Center.

Con la ayuda de binoculares, radar y a simple vista, los científicos profesionales y los voluntarios cuentan las aves atrapadas, que a menudo incluyen pequeños pájaros cantores como Canadá y currucas amarillas y colibríes estadounidenses. Los halcones nocturnos y los murciélagos también vienen para cazar insectos, y los halcones peregrinos aparecen para alimentarse de las aves más pequeñas. Cuando el número de aves atrapadas alcanza alrededor de mil, las luces se apagan durante 20 minutos para permitir que las aves se dispersen.

Susan Elbin, ornitóloga y directora de conservación y ciencia del Audubon de la ciudad de Nueva York, un grupo de defensa, se siente asombrada por la vigilia de toda la noche.

“Es muy solemne”, dijo. “Las luces simplemente aparecen en la oscuridad y se encienden para siempre” –4 millas arriba– “y cuando sale el sol a la mañana siguiente, simplemente desaparece”.

Agregó: “Es mi trabajo apagar las luces, y prefiero no tenerlas en absoluto, porque la luz artificial interfiere con las señales naturales de las aves para navegar”.

Pero también comprende la importancia del homenaje: el año pasado, recordó, un visitante le dijo que su amigo, un respondedor de emergencia que no podía viajar debido a una enfermedad que contrajo trabajando en la zona cero, pudo ver el homenaje de su ciudad en Long Island, y se sentía perturbado cada vez que se cerraba para dejar que los pájaros se fueran volando.

Pero según estudios de radar de Elbin y otros científicos, los descansos de 20 minutos son suficientes para permitir que las aves reanuden su migración.

El homenaje ligero atrae densidades de aves hasta 150 veces sus niveles normales. Un estudio realizado en siete noches de aniversario entre 2008 y 2016 concluyó que las luces afectaron las migraciones de 1.1 millones de aves.

Las colisiones con edificios, especialmente los que tienen ventanas transparentes o reflectantes, matan a 600 millones de aves al año en todo el país, y hasta 230 mil en la ciudad de Nueva York, según NYC Audubon.

El problema en el homenaje, dijo Elbin, es que las inmensas luces pueden dejar a las aves agotadas y desorientadas, haciéndolas más vulnerables a medida que continúan su migración.

“La luz los atrae y el vidrio los remata”, dijo.

Otro riesgo es que al volar en las luces, las aves podrían consumir demasiada grasa que almacenan para energía para la migración, dijo. “Solo tienen suficiente para llegar a donde necesitan ir; cuanto más gordo eres, más energía se necesita para volar, por lo que es un buen equilibrio”, dijo.