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El Paso

Salud mental; trato a delincuentes enfermos reto futuro de fiscal del Distrito

Aspirantes a la candidatura demócrata enfatizan que es necesario mejorar el trato de delincuentes con enfermedades psiquiátricas

Diego Mendoza-Moyers/El Paso Matters

sábado, 10 febrero 2024 | 06:00

El Paso Matters

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Los tres candidatos demócratas que se postulan para ser el próximo fiscal de Distrito de El Paso han enfatizado durante la campaña electoral la necesidad de mejorar la forma en que el sistema de justicia penal trata a las personas que padecen enfermedades mentales.

Pero a medida que la campaña se intensifica antes de las elecciones primarias del 5 de marzo, cada uno de ellos intentó diferenciarse de sus oponentes durante un foro el 31 de enero sobre salud mental dentro del sistema de justicia penal. El foro fue realizado conjuntamente por la Alianza Nacional sobre Enfermedades Mentales y El Paso Matters.

Bill Hicks, un republicano que fue nombrado fiscal del distrito por el gobernador Greg Abbott en diciembre de 2022, se presentará a las elecciones de noviembre contra el ganador de las primarias demócratas .

La votación anticipada para las primarias del 5 de marzo comienza el 20 de febrero. En las primarias demócratas están Nancy Casas, de 49 años; James Montoya, de 33; y Alma Trejo, de 59 años.

Trejo se desempeñó como jueza del Tribunal Penal 1 del condado de El Paso desde 2002 hasta que se jubiló el otoño pasado para postularse como fiscal del Distrito. Uno de sus principales planes, dijo, es crear una unidad especializada para manejar casos que involucren a delincuentes con problemas de salud mental. También dijo que quiere establecer numerosas “vías de desvío” para ayudar a las personas a evitar la cárcel si es posible.

“Cuando yo era fiscal de delitos menores, una de las opciones que teníamos en ese entonces era que podíamos desestimar el caso si era de bajo riesgo y enviarlos al centro psiquiátrico a una evaluación de 72 horas para estabilizarlos. Y a veces ese es el objetivo”, dijo Trejo.

"No quiero criminalizar a las personas (con problemas de salud mental) de la misma manera que no quiero criminalizar a nadie con un problema de abuso de sustancias", dijo.

Montoya, un defensor público del condado de El Paso, sin embargo, dijo que el próximo fiscal de Distrito debe resolver la escasez de personal en la oficina antes de que puedan emprender nuevas iniciativas, como una unidad de salud mental.

“El objetivo número uno es contratar más personal”, dijo Montoya, de 33 años. “Podemos hablar de todos los planes, (pero) son una apuesta al cielo –una unidad de salud mental– hasta que consigamos más gente. Apenas tienen gente cubriendo los tribunales en el día a día”.

Montoya ha sostenido que hay más de una docena de abogados que trabajarían para él en la Oficina del Fiscal de Distrito si es elegido.

En una entrevista el mes pasado con El Paso Matters, Hicks dijo que la ex fiscal del Distrito Yvonne Rosales despidió a casi la mitad de los abogados de la oficina del fiscal del Distrito cuando asumió el cargo en 2020. Hicks dijo que había 60 abogados trabajando en la oficina cuando llegó, y ha aumentado esa cifra a casi 80 abogados desde que Abbott lo nombró. La oficina debe contar con 90 abogados, dijo Hicks.

“En este momento hay vacantes”, dijo Trejo sobre la oficina del fiscal del Distrito. “No tengo ninguna duda de que si soy elegido, tendré la reputación de hacer regresar a mucha gente. Así que eso es algo que en este momento no me preocupa demasiado”.

“Una unidad de salud mental, no la considero un juego de niños”, agregó Trejo, quien ocasionalmente se ha enfrentado a Montoya durante eventos de campaña recientes. “Creo que es algo que se necesitaba", dijo.

Casas, ex asistente del fiscal de Distrito y actualmente asistente del fiscal del Condado, enfatizó durante todo el foro que el próximo fiscal de Distrito debe centrarse en la colaboración, especialmente con otras agencias judiciales y policiales.

“Creo que hay una división entre la oficina del fiscal de Distrito y la oficina del fiscal del Condado al hablar entre '¿Cuáles son los casos que tenemos y cómo podemos trabajar juntos?'”, dijo Casas.

El Departamento de Policía de El Paso y la Oficina del Sheriff del Condado de El Paso deberían abrir líneas de comunicación y tener a alguien disponible para responder las preguntas de los fiscales por teléfono, dijo Casas. 

“Al menos podemos empezar por ahí”, dijo Casas.

Carrera de recaudación de fondos

La campaña de Trejo el mes pasado ganó cierto impulso en la recaudación de fondos después de que estuvo a la zaga de sus oponentes en contribuciones políticas en 2023. En enero, Trejo recaudó 10 mil 700 dólares de 15 donaciones, cada una de más de 700 en promedio, según su presentación del 5 de febrero.

Entre sus donantes se encontraba Joe Spencer, un abogado defensor que representa al sospechoso del tiroteo en Walmart de 2019 en el caso de pena de muerte del estado. Spencer contribuyó con 500 dólares a la campaña de Trejo. 

Juan Mimbela, dueño de la constructora Mimbela Contractors, donó dos mil dólares y el Estudio Jurídico Meza Lozano entregó a Trejo tres mil. Trejo recaudó alrededor de 18 mil 600 el año pasado y obtuvo un préstamo de 10 mil. Al 25 de enero, tenía casi nueve mil 800 en efectivo.

Por su parte, Montoya recaudó seis mil 455 en enero, y todavía tenía más de 49 mil 300 en efectivo al 25 de enero. Recibió mil dólares del empresario Ted Houghton y 750 de la representante estatal demócrata Claudia Ordaz.

Montoya recibió 53 mil dólares en contribuciones políticas en 2023, más que cualquiera de sus oponentes, y también pidió préstamos por un total de 40 mil dólares el año pasado para financiar la campaña.

Mientras tanto, Casas vio una desaceleración en la recaudación de fondos el mes pasado, cuando recaudó poco menos de mil 500. Casas recaudó 39 mil el año pasado y gastó más que sus oponentes en 2023 con más de 51 mil 700 en gastos el año pasado. Pero en enero, la campaña de Casas gastó sólo 521 dólares. Todavía le quedaban 14 mil 250 dólares al 25 de enero.

La campaña de Trejo y Montoya ha aumentado significativamente su gasto a medida que se acercan las elecciones primarias. Después de gastar 28 mil en su campaña en 2023, Trejo gastó más de 43 mil 700 solo en enero, y casi 40 mil de eso, de sus propios fondos personales. Usó casi todo ese efectivo para pagar los gastos de impresión de carteles y publicidad.

Montoya reportó 28 mil 700 dólare en gastos políticos en enero –incluyendo 25 mil para imprimir y enviar carteles– después de gastar 26 mil en su campaña el año pasado.

A Hicks, de 54 años, no se le pidió que presentara también un informe financiero de campaña en enero porque no tiene oposición en las primarias republicanas. El año pasado, Hicks generó poco menos de 11 mil 300 dólares a partir de 39 donaciones y gastó alrededor de 8 mil 850 dólares en gastos políticos en 2023.

La salud mental y la ley

En el foro de la semana pasada, los tres candidatos demócratas debatieron la mejor manera de evitar que las personas con problemas de salud mental languidezcan en la cárcel del condado, pero sin liberar innecesariamente a delincuentes potencialmente peligrosos.

“Cuando se trata de delincuentes menores que son declarados incompetentes, puedo decirles que básicamente los dejan en la cárcel del condado hasta que se les cumpla el tiempo”, dijo Trejo.

“Ahora estamos avanzando hacia el restablecimiento de la competencia en las cárceles. Eso va a ser increíble”, dijo Trejo. 

“Lo que va a pasar ahora es que, en lugar de estos delincuentes menores que han sido declarados incompetentes y que simplemente están ahí sentados, ahora recibirán servicios de restauración de competencia", mencionó.

Un delincuente es declarado incompetente si no tiene “una comprensión racional y fáctica del proceso contra la persona” o la capacidad de consultar con el abogado de la persona, según el código penal de Texas .

Los objetivos del restablecimiento de la competencia son desviar a las personas del sistema de justicia penal, brindar tratamiento de salud mental de calidad y reintegrar a las personas a su comunidad. Los servicios pueden incluir consultar a un psiquiatra y potencialmente recibir medicamentos o tratamiento para cosas como el trastorno por abuso de sustancias, según el Departamento de Salud y Servicios Humanos de Texas.

El año pasado, 911 personas recibieron servicios de restauración de competencia en prisión en Texas, y 434 personas (48%) recuperaron su competencia en un promedio de 60 días, pero el servicio JBCR del estado no se ofreció en El Paso, según el HHS.

Montoya, sin embargo, dijo que más delincuentes de bajo nivel deberían recibir restauración de competencia ambulatoria, es decir, fuera de la cárcel.

El año pasado, 587 personas recibieron servicios de restauración de competencia para pacientes ambulatorios en Texas, y 128 de esas personas, o el 26%, recuperaron la competencia en un promedio de 104 días, según el HHS. Este año, Emergence Health Network, que brinda servicios OCR de restauración de competencia para pacientes ambulatorios en El Paso, tiene el objetivo de brindar el servicio a 41 personas .

“A menos que alguien cometa un delito menor muy peligroso o un delito menor violento, no hay razón para que permanezca bajo custodia en la cárcel del Condado de El Paso”, dijo Montoya. 

Trejo respondió diciendo que ampliar el tratamiento ambulatorio de delincuentes con problemas de salud mental puede conllevar riesgos.

“Hay ciertas situaciones, como juez de delitos menores, que puedo decirles en las que dejaría salir a la gente (restablecimiento de la competencia ambulatoria) y ellos escaparían o regresarían y acecharían a los testigos o a sus víctimas”, dijo Trejo. 

“Por eso algunas personas permanecen en la cárcel. No es porque simplemente queramos”.

Montoya, al igual que Trejo, dijo que apoya la creación de una unidad de Salud Mental una vez que la oficina del fiscal tenga todo el personal. También dijo que la oficina podría utilizar un trabajador social “para ayudar a educar a los abogados sobre los servicios que están disponibles” para los acusados.

“Una de las cosas que he podido ver como defensor público es que contamos con trabajadores sociales en nuestro personal que se dedican a ayudar a nuestros clientes a obtener los servicios que necesitan”, dijo. “No veo ninguna razón por la que la propia oficina del fiscal del Distrito no pueda tener un trabajador social”, explicó.

Para Casas, simplemente mejorar la comunicación entre las autoridades y los fiscales resultará en mejores resultados para las personas que experimentan problemas de salud mental.

Describió situaciones en las que un fiscal, en las primeras horas de la mañana, puede escuchar a la policía sobre un incidente relacionado con una enfermedad mental. Pero sin procedimientos y recursos establecidos para ayudar a alguien en medio de una crisis mental, la gente queda encerrada innecesariamente, afirmó.

“Estamos allí a las tres de la mañana respondiendo estas llamadas telefónicas cuando el policía (dice) '¿sabes qué? Estamos aquí en este modo de crisis'. Fue una agresión lo que pasó, ¿qué hacemos? Pero también comprenda que es alguien que está sufriendo una crisis”, dijo Casas.

"Y por eso necesitamos usar esos recursos... de una manera que sea más eficiente y que no meta a todos en la cárcel a las 3:00 de la mañana".

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