El Paso

Presenta paseño iniciativa para legalizar la mariguana

La pandemia de coronavirus ha provocado un agujero de 4.6 mil millones de dólares en el presupuesto estatal

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Jolie McCullough / The Texas Tribune

viernes, 13 noviembre 2020 | 06:00

Con un presupuesto estatal devastado por el coronavirus, algunos legisladores demócratas esperan que la crisis económica se convierta en una oportunidad para convencer a Texas de que se una a un número creciente de estados que optan por legalizar, e imponer impuestos, al uso recreativo de la mariguana.

Las posibilidades son escasas.

El senador estatal Roland Gutiérrez, de San Antonio, y el representante estatal Joe Moody, de El Paso, presentaron proyectos de ley esta semana antes de la sesión legislativa de 2021 que legalizaría, regularía y gravaría el uso personal de cannabis. El representante estatal Terry Canales, de Edinburg, ha propuesto plantear la cuestión de la legalización a los votantes de Texas.

La pandemia de coronavirus ha provocado un agujero de 4.6 mil millones de dólares en el presupuesto estatal, según la última estimación de la Contraloría, y los legisladores argumentan que una industria legal de la mariguana podría generar cientos de millones en ingresos fiscales y crear decenas de miles de empleos.

Los votantes en más y más estados, señalan, han legalizado el consumo de cannabis recreativo, incluidos cuatro más este mes, lo que eleva el total a 15 estados.

Al mismo tiempo, los arrestos y enjuiciamientos por mariguana en Texas se han desplomado, en gran parte porque un proyecto de ley aprobado el año pasado que legaliza el cáñamo ha provocado un caos en los enjuiciamientos, y algunas ciudades ya han dejado de perseguir casos de mariguana en cantidades pequeñas.

“Como vemos que varios estados del país participan en un mercado minorista, esto ya no es un experimento”, dijo Moody. “Tampoco es ningún secreto que nos dirigimos a algunas aguas económicas turbulentas y necesitamos explorar todas las fuentes de ingresos posibles”.

Pero los cambios a las leyes de mariguana aún enfrentan una poderosa oposición en el Capitolio de Texas. Las pocas propuestas de legalización presentadas en los últimos años han recibido poca o ninguna atención por parte de los legisladores. E incluso medidas menos controvertidas, como reducir las sanciones penales por posesión de mariguana, han fracasado en el Senado de Texas.

Con el vicegobernador Dan Patrick, un conservador acérrimo, al mando del Senado, sigue siendo poco probable que un proyecto de ley de legalización salga adelante cuando la Legislatura se vuelva a reunir en enero.

En 2019, Patrick dijo que él y otros republicanos del Senado se oponían al proyecto de ley que habría reducido las penas por posesión, y lo calificó como un “paso hacia la legalización de la mariguana”. 

Un portavoz de Patrick no respondió a las preguntas sobre su postura actual en cuanto a los esfuerzos de legalización. Tampoco lo hizo el representante estatal Dade Phelan, un republicano de Beaumont que se espera sea el próximo presidente de la Cámara de Representantes, o un portavoz del gobernador Greg Abbott.

Gutiérrez y Moody reconocen la poderosa oposición a la legalización en el Senado. Y Moody dijo que, si bien la Cámara de mayoría republicana aprobó por abrumadora mayoría un proyecto de ley en 2019 para reducir las sanciones, muchos todavía se han resistido a la legalización. Pero dado el estado de la economía y más estados que siguen la tendencia de legalizar y gravar el cannabis, dijeron que era necesario actuar.

Gutiérrez estimó el martes que la legalización podría crear hasta 30 mil empleos en Texas, y Moody dijo que la legislación podría “agregar cientos de millones de dólares en ingresos, si no miles de millones”. 

Un análisis reciente de un bufete de abogados de cannabis dijo que, si Texas gravara el cannabis de manera similar a Colorado, el estado podría recaudar más de 1.1 mil millones de dólares cada dos años.

El Proyecto de Ley 140 del Senado y el Proyecto de la Cámara 447 legalizarían la posesión de hasta 2.5 onzas de cannabis para cualquier persona mayor de 21 años. Para los concentrados, el límite sería de 15 gramos. Los texanos también podrían tener hasta 12 plantas de cannabis en sus hogares.

El Departamento de Licencias y Regulaciones de Texas regularía la fabricación y venta de mariguana, y habría un impuesto a las ventas del 10 por ciento sobre cualquier producto de cannabis. 

La Ley de Regulación e Impuestos del Cannabis de Texas propuesta por Moody canalizaría la mayor parte de los ingresos fiscales a las pensiones y los salarios de los maestros, y algunos se reservarían para ciudades y condados. 

El proyecto de ley de Gutiérrez, denominado Ley de Soluciones Reales, enviaría la mayoría de los ingresos a los distritos escolares, y algunos se reservarían para la seguridad fronteriza y la aplicación de la ley local.

Ambos reconocieron que los legisladores podrían cambiar a dónde van los ingresos durante el proceso legislativo, pero enfatizaron la necesidad de dinero extra en las arcas estatales, una necesidad que Gutiérrez dijo que otros estados republicanos han reconocido. 

El día de las elecciones, los votantes en Montana y Dakota del Sur se inclinaron firmemente hacia la reelección del presidente Donald Trump y también legalizaron la mariguana recreativa.

“Esos estados no son exactamente el hogar de las ideas liberales”, dijo Gutiérrez. “Ven lo que todos los demás estados que han hecho esto han visto: una fuente de ingresos”.

Heather Fazio, directora de Texans for Responsible Marijuana Policy, argumenta que sería irresponsable que la Legislatura no considere la legalización el próximo año. Señaló una encuesta del Pew Research Center que mostró que dos tercios de los estadounidenses estaban a favor de legalizar la mariguana desde el año pasado. 

El apoyo de Texas es menor, pero sigue siendo una pequeña mayoría, según una encuesta de la Universidad de Texas y Texas Tribune. En marzo de 2019, el 54 por ciento de los texanos en la encuesta dijeron que apoyaban la legalización de la mariguana recreativa.

“No estoy segura de que esta sea la sesión en la que suceda, pero sé que definitivamente se hablará de esta sesión”, dijo Fazio. “Al menos, da un impulso a la conversación sobre la derogación de la prohibición, para que podamos tener una conversación sobre cómo la prohibición ha afectado la vida de las personas”.

En 2019, la Policía de Texas arrestó a más de 45 mil personas acusadas de posesión de mariguana, según el Departamento de Seguridad Pública de Texas. Ese número fue considerablemente más alto en 2018, antes de que se legalizara el cáñamo, con casi 63 mil arrestos. 

Un informe de la Unión Estadounidense de Libertades Civiles encontró que, en 2018, las personas afroamericanas en Texas tenían 2.6 veces más probabilidades de ser arrestadas por sospecha de posesión de mariguana que las personas blancas.

Según la ley de Texas, la posesión de cualquier cantidad de mariguana es un delito menor de Clase B, punible con hasta seis meses de cárcel y una multa de hasta 2 mil dólares. La posesión de más de dos onzas podría significar hasta un año en la cárcel, y más de cuatro onzas es un delito grave. Poseer cualquier cantidad de concentrado de mariguana, incluidos los bolígrafos para vaporizadores con más de 0.3 por ciento de THC, es al menos un delito grave en la cárcel estatal que conlleva un castigo de entre seis meses y dos años en el sistema penitenciario estatal.

El cannabis medicinal es legal en circunstancias muy limitadas. La Ley de Uso Compasivo de Texas entró en vigor en 2015, permitiendo a las personas con epilepsia acceder al aceite de cannabis con niveles muy bajos de THC. El año pasado, los legisladores expandieron la lista de condiciones que califican para incluir enfermedades como la esclerosis múltiple, la enfermedad de Parkinson y la enfermedad de Lou Gehrig, o ELA.

Moody, quien durante años ha aprobado proyectos de ley que apuntaron a despenalizar la mariguana, convirtiendo la posesión de bajo nivel en un delito civil, dijo que este año se trasladó a los esfuerzos de legalización en parte para iniciar la conversación.

“Hemos hecho un muy buen trabajo en el avance de la conversación sobre las sanciones penales y el uso médico. Hemos tenido poco o ningún diálogo en un mercado minorista”, dijo. “A medida que esta conversación continúa creciendo en todo el país, y específicamente en Texas, creo que hay mucho espacio para que la gente cambie de opinión sobre este tema”.