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El Paso

Las aguas ocultas de El Paso

Desde hace años, EP Water adquirió terrenos sobre acuíferos en Dell City, Texas, una población, para canalizar el líquido vital entre 2040 y 2050

Danielle Prokop/El Paso Matters

domingo, 08 mayo 2022 | 06:00

El Paso Matters | Un letrero que da la bienvenida a los visitantes a Dell City, Texas El Paso Matters | Una bomba extrae agua para regar campos

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Dell City, Texas— El cartel desgastado que conduce a Dell City está blanqueado por el sol hasta ser casi ilegible. Representa una vaca Angus descansando, una ristra de chiles, un racimo de uvas y un pozo que escupe agua. Debajo de las fotos, las palabras agrietadas y oxidadas deletrean “El Valle de las Aguas Ocultas”.

En pocas palabras, podría decir en su lugar “Las aguas ocultas de El Paso”.

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Presionada para encontrar agua para el crecimiento futuro, El Paso Water en 2016 aumentó las compras de grandes extensiones de tierra en Dell City, gran parte de las cuales son ranchos y tierras de cultivo. Los 70 mil 400 acres de la empresa de servicios públicos de los llamados “ranchos de agua” acceden al extenso acuífero Bone Spring-Victorio Peak, que se extiende por 700 millas debajo del Sur de Nuevo México y el Oeste de Texas. La empresa de servicios públicos ha gastado 222 millones de dólares en 20 propiedades en Dell City, que se encuentra aproximadamente a una hora en automóvil al Este de El Paso.

Es de estos ranchos que la ciudad planea canalizar agua en algún momento entre los años 2040 y 2050. La empresa de servicios públicos espera bombear 20 mil acres-pie, más de 6 mil 500 millones de galones de agua cada año desde esa área. Como referencia, 1 acre-pie equivale a casi 326 mil galones.

Sin embargo, no habrá bombas ni tuberías en el corto plazo, dijeron funcionarios de servicios públicos, ya que el plan depende del crecimiento anticipado. Mientras tanto, EP Water está invirtiendo dinero y sentando las bases para eventualmente importar agua.

John Balliew, director ejecutivo de El Paso Water, dijo que la conservación y los suministros de agua más baratos retrasaron el proyecto de importación, lo que, según dijo, le da tiempo a la empresa de servicios públicos para pagar los 168 millones de dólares pendientes adeudados en préstamos estatales a bajo interés antes de que aumente el costo del agua.

“Cuanto más podamos diferir, mejor”, dijo Balliew. “Queremos devolver todo el dinero que tomamos prestado del estado, antes de que tengamos que construir cualquier infraestructura para llevar el agua a la ciudad. De esa manera, los clientes no están pagando por el agua y las tuberías y bombas al mismo tiempo”.

El costo total de la importación se estima en 889 millones de dólares, según el Plan de Agua de 50 años de 2021 para el Grupo de Planificación de Agua del Far West Texas. Los costos se dividen en dos fases durante 20 años para la venta de terrenos, perforación y pozos adicionales, además de una instalación de desalinización para tratar el agua en Dell City que es demasiado salada, o salobre, para beber.

‘Ubicación, ubicación, ubicación’

El agua subterránea es la principal fuente de suministro de agua para la mayor parte del Oeste de Texas, según David French, quien dirige el equipo de agua subterránea en la Junta de Desarrollo del Agua de Texas. Pero no siempre es simple.

“El agua es como las bienes raíces, se trata de ubicación, ubicación, ubicación”, bromeó French. “En muchos lugares, las áreas ricas en agua no están donde está la gente”.

En el Oeste de Texas, la mayoría de la población está en El Paso. Pero la mayor parte del agua no.

El cambio climático ha marchitado el Río Bravo en los últimos años y los recursos subterráneos aún se están bombeando más rápido de lo que pueden volver a llenarse para compensar las deficiencias en la superficie.

La buena noticia es que los esfuerzos de conservación de El Paso significan que su principal fuente de agua subterránea, el Bolsón del Hueco, se ha estabilizado, pero los niveles cayeron cientos de pies debido al bombeo municipal a fines de la década de 1980.

Actualmente, El Paso es la única ciudad en la región con sólidas fuentes alternativas de agua. Esas fuentes incluyen una combinación de agua subterránea dulce, aguas residuales tratadas con “tubería púrpura”, agua del Río Grande y agua subterránea salobre desalinizada. La empresa de servicios públicos desarrollará una planta para aguas residuales recicladas (también llamada del inodoro al grifo), que se espera agregue 20 mil acres-pie al suministro en los próximos años.

Pero incluso eso no será suficiente para apoyar a más personas, dijo Balliew. El hecho de que los paseños estén usando menos agua también ayudará, pero tampoco es suficiente. La demanda de agua por persona en la ciudad se ha desplomado de 205 galones por día en 1985 a alrededor de 129 galones por día en la actualidad.

Las proyecciones muestran que El Paso crecerá con otros 600 mil residentes durante los próximos 50 años hasta una población de más de 1.5 millones de personas, según el plan de 50 años del grupo regional de planificación del agua.

Entonces, El Paso Water está apuntando a unas 80 millas al Este de Dell City. El acuífero Bone Spring-Victorio Peak debajo de Nuevo México y Texas es alimentado por flujos monzónicos de las montañas de Sacramento. Es uno de los pocos acuíferos del Oeste del estado que se repone constantemente con la lluvia, lo que permite la producción agrícola en el valle de Dell City.

La geología única del acuífero de piedra caliza hace que sea difícil de medir, dijo Al Blair, un hidrólogo con sede en Austin que tiene contrato con el Distrito de Conservación de Agua Subterránea No. 1 (HCUWCD1) del condado de Hudspeth.

“No sabemos la verdadera extensión del fondo del acuífero”, dijo Blair. “Sabemos lo suficiente para saber que hay una cantidad considerable de agua allí”.

Las estimaciones de recarga variaron entre 6 mil acres-pie por año y 240 mil acres-pie por año, en estudios de 1957 a 2016. Investigadores de la Oficina de Geología y Recursos Minerales de Nuevo México dijeron que el modelo más preciso de 2016 estima entre 6 mil y 12 mil acres-pies en recarga por año en un informe de 2020.

Lo bueno, lo malo y lo feo

Durante décadas, hubo preocupaciones, ahora desacreditadas, de que el agua subterránea dulce se agotaría en El Paso entre 2020 y 2025. Los informes sobre la caída de los niveles de los acuíferos aparecieron por primera vez en la década de 1970. Los temores continuaron durante la década de 1990 y principios de la de 2000.

En el estudio de 3 millones de dólares, descrito por el Texas Observer en 2006 como un “pronóstico generalizado del fin del mundo”, pagado por el desarrollador de El Paso Woody Hunt y el multimillonario de Denver Phillip Anschutz, la empresa de servicios públicos insta a invertir en la importación como una solución para el agotamiento de las aguas subterráneas y el río poco confiable. Hunt también argumentó que la ciudad podría deshacerse de la salmuera de la desalinización en su tierra.

La empresa de servicios públicos rechazó una solicitud de registros públicos para el estudio, titulado “Desarrollo de recursos hídricos: el desafío para una región”, diciendo que no había registros que respondieran.

Ambos hombres poseían un total de 9 mil acres de tierra en Dell City.

El agua subterránea, a diferencia del agua superficial que está regulada por la Comisión de Calidad Ambiental de Texas, se considera propiedad privada. Se puede comprar y vender, y el propietario tiene un margen de maniobra significativo para bombear cualquier cantidad en su tierra, excepto cuando esté regulado por un distrito local. El Paso Inc. informó en 2004 que Hunt y Anschutz pidieron a otros agricultores que “vendieran sus campos en masa”, por un total de 22 mil acres.

La empresa de servicios públicos intentó hacer varios acuerdos con Hunt a principios de la década de 2000, dijo Ed Archuleta, ex director ejecutivo de la empresa de servicios públicos. Los acuerdos fracasaron debido a una serie de juicios y la recesión de 2008, pero también en parte debido a la “reacción violenta”.

“Había mucha gente que estaba muy preocupada de que El Paso fuera a bombear esa agua y dejarlos secos”, dijo Archuleta.

Algunos terratenientes, muchos de los cuales eran ganaderos, estaban preocupados de que las normas establecidas por el distrito local de gestión de aguas subterráneas los excluyeran de las transacciones de tierras. Bajo estas reglas, argumentaron en las demandas, sus propiedades no fueron consideradas para ciertos permisos, lo que les permitiría bombear una cantidad garantizada de agua, incluso en años de sequía. En cambio, se limitaron a los permisos que restringieron el agua permitida en una sequía, lo que, según argumentaron, hizo que su propiedad fuera menos valiosa.

Los residentes de Dell City dijeron que ese período fue enconado, con personas que se negaban a hablar entre sí y formaban bandos.

La lucha por el agua de Dell City finalmente llegó a la Corte Suprema de Texas. El tribunal se puso del lado de los ganaderos, en contra del distrito local de aguas subterráneas, y escribió en 2008: “Las reglas de transferencia del Distrito, en esencia, otorgan franquicias a algunos propietarios para exportar agua, mientras niegan ese derecho a otros”.

En julio de 2016, El Paso Water desembolsó 50 millones de dólares por el CL Ranch de 26 mil 470 acres, propiedad de tres hermanos en Dell City. Luego, unas semanas más tarde, El Paso Water recibió la aprobación de 150 millones de dólares adicionales en préstamos de la junta de Texas Water Development.

Agua y dinero

Importar agua cuesta 3 mil dólares por acre-pie, seis veces más que los 500 dólares que cuesta desalinizar la misma cantidad de agua. El costo de importar también es 10 veces mayor que tratar y distribuir el agua del Río Grande, que cuesta 300 dólares por acre-pie, y 20 veces más que los 150 dólares que se necesitan para bombear un acre-pie de agua dulce subterránea.

Balliew dijo que la base de los problemas de agua de El Paso es el financiamiento, no la disponibilidad de agua.

“Podemos ocuparnos de cualquier problema de suministro de agua siempre que tengamos el dinero para hacerlo”, señaló. “El principal desafío es tener los ingresos, los contribuyentes tienen que pagar lo que se necesita para suministrar el agua”.

Los aumentos en los costos del agua se acumulan rápidamente en las facturas, dijo Alex Mayer, director del Centro para la Gestión de Recursos Ambientales de la Universidad de Texas en El Paso.

“Sabemos que los costos del agua aumentarán dos, tres, tal vez cuatro veces más de lo que son ahora”, dijo Mayer. “Es importante que planifiquemos eso ahora mismo”.

Mayer y su colega Josiah Heyman, profesor de antropología, presentaron un documento que examina la carga que tienen las facturas de agua en los habitantes de El Paso de diferentes niveles de ingresos. Descubrieron que las personas en hogares de bajos ingresos, que traen a casa salarios anuales de 10 mil a 30 mil dólares, podrían gastar entre el 20 y el 30 por ciento de sus presupuestos en costos de agua.

“El agua potable es una pequeña fracción del volumen que usamos todos los días. No me preocupa que estemos haciendo que la gente tenga sed”, dijo Mayer. “Pero van a tener que tomar decisiones sobre la cantidad de agua que usan en el hogar, como lavar la ropa y bañarse”.

Balliew dijo que la empresa de servicios públicos quiere fomentar la coexistencia urbana y rural, diciendo que la empresa de servicios públicos “mantendrá una comunidad viable”.

“No vamos a secar nada. Las personas que quieran vivir allí aún podrán vivir allí con el agua para producir cultivos”, dijo Balliew sobre Dell City, “El valle de las aguas ocultas”.

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