El Paso

Inicia nueva era de conquista espacial

Desde el desierto de NM, pequeña nave de Virgin Galactic alcanza 53.5 millas de altitud y abre camino al turismo sideral

Kenneth Chang/The New York Times

lunes, 12 julio 2021 | 06:00

Associated Press | Desde su propia nave, el billonario Richard Branson –acompañado de cinco astronautas– experimentó tres o cuatro minutos de ingravidez y pudo ver la curvatura de la Tierra Associated Press | Todo fue mágico: Richard Branson

Spaceport America, Nuevo México— Richard Branson estuvo a más de 50 millas de altitud en los cálidos y brillantes cielos sobre Nuevo México en el último sueño cumplido que se ha hecho realidad: ahora puede llamarse astronauta.

El domingo por la mañana, el pequeño cohete operado por Virgin Galactic, que Branson fundó en 2004, lo llevó a él y a otras cinco personas al borde del espacio y de regreso.

Más de una hora después, Branson subió al escenario para celebrar. “Todo fue mágico”, dijo.

El vuelo de Branson refuerza las esperanzas de los entusiastas del espacio de que los viajes de rutina a la última frontera pronto estarán disponibles para los ciudadanos privados, no sólo para los astronautas profesionales de la NASA y otras agencias espaciales. 

Otro multimillonario con su propia compañía de cohetes, Jeff Bezos, fundador de Amazon, tiene planes de hacer un viaje similar al borde del espacio en nueve días.

En cada caso, los empresarios multimillonarios se arriesgan a sufrir lesiones o la muerte para cumplir sus aspiraciones infantiles y avanzar en el objetivo de realizar un vuelo espacial humano sin excepción.

“Están poniendo su dinero donde está su boca, y están poniendo su cuerpo donde está su dinero”, dijo Eric Anderson, presidente de Space Adventures Ltd., la compañía que se lanza a la órbita. “Eso es impresionante, francamente”.

A las 8:40 am, hora de la Montaña, un avión de transporte con el avión cohete, llamado VSS Unity, escondido debajo, salió de la pista y se dirigió a una altitud de aproximadamente 45 mil pies. Allí, se lanzó Unity y, unos momentos después, su motor cohete se encendió, acelerando el avión espacial en un arco ascendente.

De fiesta 

Aunque Unity había realizado tres viajes previos al espacio, éste era su primer lanzamiento que se parecía al vuelo comercial completo del tipo que Virgin Galactic ha prometido ofrecer al público en general, con dos pilotos, David Mackay y Michael Masucci, y cuatro miembros más de la tripulación, incluido Branson.

Este vuelo parecía una fiesta para Virgin Galactic y el naciente negocio del turismo espacial. Los invitados incluyeron a Elon Musk, el fundador de SpaceX; Michelle Lujan Grisham, gobernadora de Nuevo México; y alrededor de 60 clientes que han pagado por futuros vuelos de Virgin Galactic.

Stephen Colbert, del programa de CBS “The Late Show”, presentó segmentos del webcast que incluían algunos videos en vivo desde el interior de la nave espacial. Después del aterrizaje, Khalid interpretó una nueva canción.

Cuando se agotó el combustible, Unity continuó ascendiendo a una altitud de 53.5 millas. Las cuatro personas en la parte de atrás se desabrocharon y experimentaron unos cuatro minutos flotando antes de regresar a sus asientos.

Branson estuvo acompañado en la cabina por Beth Moses, la instructora principal de astronautas de la compañía; Colin Bennett, ingeniero principal de operaciones; y Sirisha Bandla, vicepresidenta de asuntos gubernamentales y operaciones de investigación.

Cuando el avión espacial volvió a entrar en la atmósfera, se resumió el tirón hacia abajo de la gravedad. Unity se deslizó hacia un aterrizaje en el puerto espacial.

Años de promesas

Durante más de una década, Branson, el irreverente multimillonario británico de 70 años que dirige una galaxia de compañías Virgin, ha dicho que cree que los vuelos comerciales comenzarán pronto. 

Lo hicieron los 600 o más clientes de Virgin Galactic que han pagado 200 mil dólares o más por sus entradas al espacio y todavía están esperando. También lo hicieron los contribuyentes de Nuevo México que pagaron 220 millones de dólares para construir Spaceport America, una visión futurista en medio del desierto, para atraer a la compañía de Branson.

Después de años y años de promesas incumplidas, Virgin Galactic puede comenzar a transportar a los primeros pasajeros que paguen el próximo año después de dos vuelos de prueba más. Pero con boletos que cuestan cientos de miles de dólares, esta experiencia, por ahora, permanecerá fuera del alcance financiero de la mayoría de las personas.

El avión espacial de Virgin Galactic es una versión ampliada de SpaceShipOne, que en 2004 capturó el premio Ansari X de $10 millones como la primera nave espacial tripulada reutilizable construida por una organización no gubernamental para llegar al espacio dos veces en dos semanas.

Branson predijo inicialmente que los vuelos comerciales comenzarían en 2007. Pero el desarrollo de la nave más grande, SpaceShipTwo, se extendió.

Bezos en Van Horn

El vuelo de Bezos tendrá lugar a unas 200 millas al Sureste de Spaceport America en Van Horn, Texas –a 121 millas de El Paso– donde su compañía, Blue Origin, lanzará su cohete y cápsula New Shepard.

Aunque Blue Origin aún no ha llevado a ninguna persona en New Shepard, 15 pruebas exitosas sin tripulación del sistema totalmente automatizado convencieron a la compañía de que sería seguro poner a Bezos en el primer vuelo con personas a bordo.

Se le unirán su hermano, Mark, y Mary Wallace Funk, una piloto de 82 años. 

En la década de 1960, Funk estaba entre un grupo de mujeres que pasaban los mismos criterios rigurosos que la NASA utilizó para seleccionar astronautas, pero la agencia espacial en ese momento no tenía interés en seleccionar mujeres como astronautas. Un cuarto pasajero no identificado pagó 28 millones de dólares en una subasta por uno de los asientos.

En montaña rusa

Ni los vuelos de Blue Origin ni los de Virgin Galactic llegan lo suficientemente alto o lo suficientemente rápido para entrar en órbita alrededor de la Tierra. Más bien, estos vuelos suborbitales son más como paseos en montañas rusas gigantes que permiten a los pasajeros flotar durante unos minutos mientras admiran una vista de la Tierra contra el fondo negro del espacio.

La compañía de Bezos enfatizó la rivalidad con Virgin Galactic por los pasajeros del turismo espacial en un tuit el viernes. Blue Origin destacó las diferencias entre su cohete New Shepard y el SpaceShipTwo de Virgin Galactic, incluido el hecho de que New Shepard vuela más alto, por encima de la altitud de 100 kilómetros, o 62 millas, que a menudo es el límite del espacio. 

Sin embargo, la Fuerza Aérea de los Estados Unidos y la Administración Federal de Aviación fijaron el límite en 50 millas.

La compañía también notó el tamaño de las ventanas de la cápsula New Shepard y llamó a la Unidad de Virgin Galactic “un avión de gran altitud” en contraste con el cohete New Shepard.

Bezos felicitó el domingo a Branson y a sus compañeros de tripulación por su vuelo. “¡No puedo esperar para unirme al club!”, agregó en una publicación de Instagram.

¿Cuánto costará?

Blue Origin aún no ha anunciado el precio del boleto, y la tarifa cotizada anteriormente de Virgin Galactic de $250 mil puede aumentar. Pero el domingo, después de su viaje, Branson anunció un sorteo que regalará dos asientos en un futuro vuelo de Virgin Galactic.

Los turistas alegres no serán los únicos pasajeros en futuros vuelos suborbitales. Ambas compañías están vendiendo vuelos a organizaciones como la Fuerza Aérea italiana, donde los científicos realizarán experimentos que aprovechan los minutos de microgravedad.

La era de los astronautas no profesionales que se dirigen regularmente a la órbita también puede comenzar en el próximo año. Jared Isaacman, el multimillonario de 38 años, esencialmente está alquilando un cohete y una nave espacial desde SpaceX para un viaje de tres días a la órbita que está programado para septiembre.

En diciembre, Space Adventures ha hecho arreglos para que un empresario de la moda japonés, Yusaku Maezawa, y Yozo Hirano, un asistente de producción, lancen un cohete Soyuz ruso en una misión de 12 días que irá a la Estación Espacial Internacional.

Otra empresa, Axiom Space en Houston, está organizando un viaje por separado a la estación espacial que se lanzará en enero.

Los viajes orbitales son demasiado caros para cualquiera, excepto para los súper ricos (los tres clientes de Axiom pagan 55 millones de dólares cada uno), mientras que los vuelos suborbitales pueden ser asequibles para aquellos que simplemente son ricos.

El precio, una locura

Pero, ¿cuántas personas están dispuestas a gastar lo que cuestan algunas casas por unos minutos de viaje espacial?

Carissa Christensen, fundadora y directora ejecutiva de Bryce Space and Technology, una firma de consultoría aeroespacial, piensa en eso.

“Por minuto, es como mil veces más caro que un vuelo orbital”, dijo. “Es una locura”.

Hace dos décadas, Space Adventures vendió vuelos suborbitales, incluido un boleto a Funk, que se llama Wally. “Wally Funk fue una de nuestros primeros clientes”, dijo Anderson. “Eso habría sido como en 1998”.

El precio del boleto entonces era de $98 mil.

En un momento, unas 200 personas se inscribieron en vuelos suborbitales, pero ninguna de las compañías de cohetes suborbitales prometidas pudo hacer que sus aviones espaciales estuvieran cerca del vuelo. Space Adventures devolvió el dinero a Funk y los demás.

Ahora, este mercado suborbital no probado se ha reducido a una batalla de multimillonarios: Branson y Bezos.

“Si alguien puede ganar dinero y hacer que el mercado funcione para suborbitales, son Branson y Bezos”, dijo Anderson. “Tienen el alcance y el prestigio”.

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