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El Paso

Ignoran paseños cómo reciclar basura

Colocan bolsas de plástico, pañales y hasta animales muertos en el bote azul

Danielle Prokop/El Paso Matters

viernes, 29 abril 2022 | 06:00

El Paso Matters | Al desconocer cómo colocar de manera correcta los desechos, sólo el 30 por ciento es aprovechable

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Las bolsas de plástico, los pañales y las mascotas muertas tienen al menos una cosa en común: se supone que no deben reciclarse. Cuando la basura, los desechos o los pañales que quedan en los contenedores azules llegan a las cintas transportadoras del centro de reciclaje en el Noreste de El Paso, los trabajadores tienen que separarlos a mano.

Eso contribuye a la alta tasa de contaminación de la ciudad, ya que poco menos del 30 por ciento de todos los artículos colocados en los contenedores azules pertenecen al relleno sanitario. Los contribuyentes están pagando por ese error, ya que la Ciudad tuvo que reembolsar más de $168 mil el año pasado a los recicladores por sacar la basura.

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Recientemente, una nueva empresa de reciclaje se hizo cargo del problemático programa de El Paso y está tratando de limpiarlo.

En enero, Waste Connections Inc., un reciclador nacional con sede en las afueras de Dallas, compró plantas en El Paso y Albuquerque, Nuevo México, a Friedman Recycling, con sede en Phoenix. La empresa opera como BARCO (Borderlands and Albuquerque Recycling Company).

Scott Berry, el gerente de distrito de BARCO que supervisa las operaciones en El Paso y Albuquerque, dijo que el programa necesitaba cambios en la seguridad y el alcance público para recuperar la confianza.

“Nuestro objetivo compartido es trabajar más de cerca con la Ciudad y ser un poco más transparentes y abiertos con el público”, dijo.

Mejora cultura de seguridad

La mayoría de los trabajadores de la planta cuando pertenecía a Friedman eran considerados “temporales” y tenían salarios de $11 la hora, a pesar de haber trabajado en las instalaciones durante más de una década. Waste Connections contrató a casi la mitad de los 40 trabajadores como empleados de tiempo completo y aumentó el salario mínimo para todos los trabajadores a $15 por hora.

La gerente Jessica Gonzales ha estado en la planta de reciclaje desde que comenzó el programa en 2006. Comenzó en la línea, clasificando la basura del reciclaje y fue ascendiendo a lo largo de los años. Ella dijo que la cultura de seguridad mejoró “drásticamente” desde que Waste Connections se hizo cargo.

“Están más atentos a nuestras necesidades y es un efecto dominó”, dijo Gonzales. “Mantienes contentos a los empleados y eso mantiene la producción, la calidad es mejor, hay menos accidentes, lesiones e incendios”.

El riesgo de incendio es una cosa inevitable del reciclaje, dijo Gonzales. Las llamas se encienden fácilmente y se alimentan con las pilas de materiales. El reciclaje inadecuado de elementos inflamables, como las baterías, puede iniciar un incendio cuando son aplastados por equipos o pasan por maquinaria.

“La gente tira tanques de propano, balas, latas de aerosol”, dijo Gonzales. “La gente no se da cuenta de que todo eso es material inflamable; provocará un incendio”.

Berry dijo que BARCO actualizó las prácticas de seguridad contra incendios en la planta de El Paso cuando asumió la propiedad e invirtió medio millón de dólares en un sistema para detectar y apagar incendios llamado Fire Rover.

“Los monitores usan tecnología infrarroja, y tan pronto como el que está monitoreando puede ver humo o lo que sea, usa un cañón de chorro para apagar el fuego”, dijo Berry.

El propietario anterior, Friedman Recycling, tenía varios problemas de seguridad e incendios en las plantas que supervisaba.

The Arizona Republic informó que la instalación principal de la compañía en Phoenix tuvo más de 20 informes de incendios desde 1994, incluido un incendio en 2021 que causó daños por millones de dólares y lesionó a un bombero.

En la planta de El Paso hubo incendios en 2013, 2014 y 2019. En 2019, más de 60 bomberos respondieron a un incendio alimentado por pacas de cartón. De acuerdo con una solicitud de registros abiertos, el Departamento de Bomberos de la Ciudad no citó a Friedman Recycling por incendios en los últimos cinco años.

Los registros de inspección de incendios adquiridos a través de una solicitud de registros abiertos mostraron que la planta no pasó las inspecciones de incendios de la Ciudad en la primera ronda tanto en 2021 como en 2017, por falta de señalización y etiquetas de mantenimiento requeridas. La planta pasó la reinspección después de solucionar los problemas.

La Ciudad criticó a Friedman en 2019 por mantener pilas de más de 500 pies cuadrados y no mantener 20 pies de espacio entre ellas. En 2020, una prueba del sistema de rociadores reportó fallas porque el agua no fluía.

En 2018, un trabajador murió en la planta de Albuquerque después de que una de sus mangas quedara atrapada en la cinta transportadora. La Administración Federal de Salud y Seguridad Ocupacional multó a Friedman con $11 mil 500 por tres violaciones de seguridad en esa investigación.

Berry dijo que a los trabajadores en El Paso ya se les han dado nuevos chalecos de seguridad “desgarrables”, destinados a quitarse si los atrapa la maquinaria.

Waste Connections Inc., la empresa matriz de BARCO, pagó más de $2 millones en multas entre 2000 y 2020 a varias agencias estatales y federales, según Good Jobs First, una organización sin fines de lucro que rastrea la mala conducta corporativa.

Las 42 violaciones durante ese período incluyeron violaciones laborales, ambientales y de seguridad en el lugar de trabajo en 13 estados. Una de esas violaciones fue para El Paso Disposal LP, un reciclador comercial y servicio de basura propiedad de Waste Connections Inc. La Junta Nacional de Relaciones Laborales multó a la empresa con más de $550 mil por la violación laboral.

Reembolsaron $26 por tonelada

Ellen Smyth, directora de Servicios Ambientales de la Ciudad de El Paso, dijo que BARCO acordó el mismo contrato bajo el que se encontraba Friedman Recycling, que vence en 2030. El único cambio fueron las condiciones para rescindir el contrato. La Ciudad ahora pagará una suma global de $160 mil a Waste Connections para finalizar el contrato, en lugar de comprar el terreno, el centro de procesamiento y el equipo.

El contrato requiere que la Ciudad complemente las pérdidas del mercado y pague por la contaminación. Es un proceso que Smyth llamó “dinero circular” donde las tarifas pagadas por el reciclador luego son reembolsadas por la Ciudad.

La Ciudad determinó la tasa de contaminación de 2022 en 29.9 por ciento en enero. La contaminación ha disminuido desde el máximo del 34 por ciento en 2021, pero se mantiene por encima del promedio nacional estimado entre 17 y 25 por ciento.

Con la tasa de contaminación actual, la Ciudad reembolsa los costos de vertedero a $26 por tonelada. En el año fiscal 2021, la Ciudad reembolsó $168 mil 142 por tarifas de eliminación de contaminación.

De cara al futuro, Smyth dijo que la Ciudad continúa con programas de educación especial, como el “Desafío del cinturón negro de reciclaje” (Recycling Black Belt Challenge) , que ofrece clases para reducir la contaminación del reciclaje.

El gerente de distrito de BARCO dijo que espera brindar apoyo educativo adicional, como recorridos para los participantes del programa Black Belt.

“Podemos darles un recorrido para mostrar lo que sucede cuando el resto de la comunidad no está tan educada como ellos sobre la basura residual”, dijo. “Si podemos apuntar a esas cosas, garantizo que reducirá la tasa de contaminación”. 

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