El Paso

Generan conciencia sobre hormigas con exhibición

UTEP muestra la manera en que estos pequeños insectos contribuyen a los ecosistemas

De la Redacción / El Diario de El Paso

jueves, 20 febrero 2020 | 06:00

Una nueva exhibición de UTEP muestra la manera en que las hormigas contribuyen a los ecosistemas del mundo.

De manera increíble, menos del 1 por ciento de las hormigas son plagas.  El resto son miembros valiosos del medio ambiente en la Tierra. Ese 99 por ciento son la base de la exhibición “Pequeños Túneles, Grandes Conexiones: La relación de las hormigas moldean el mundo” que iniciará el jueves 13 de febrero del 2020 en el Museo Centenario y Jardines del Desierto Chihuahuense de la Universidad de Texas en El Paso.

Uno de los objetivos de la exhibición es generar conciencia sobre la amplia variedad de especies de hormigas y el papel que juegan en el círculo de la vida, comentó la Dra. Vicky Zhuang, curadora de la exhibición y encargada de las Colecciones de la Biodiversidad de UTEP.

Las hormigas ventilan el suelo y distribuyen las semillas de las plantas. También son una fuente de alimento para los pájaros, lagartijas y hasta los humanos.  Por ejemplo, las hormigas dulces, conocidas por su consumo de néctar,  son una exquisitez dulce en México.

“Las hormigas hacen el trabajo pesado del ecosistema”, comentó Zhuang. “Es algo impresionante”.

Aunque se estima que existen unas 22 mil especies de hormigas en el mundo, la exhibición incluye unas 100 especies que viven en la región Paso del Norte, así como en países de Centro y Sudamérica.

Los visitantes verán a las hormigas como alimento, agricultoras, combatientes y expertas en relaciones. La exhibición incluye numerosas fotos, aproximadamente 150 especímenes de hormigas junto con versiones agrandadas en 3D de algunas especies y una realidad aumentada inteligente de un “árbol”.

Los visitantes podrán escanear el árbol con sus teléfonos celulares y otros aparatos electrónicos para ver una travesía animada de las hormigas junto con un texto acerca de la vida de las mismas.

También habrá varios artículos amigables para las familias enfocados en los niños.

Muchas partes de la exhibición y una parte de su inspiración provienen del Dr. William Mackay, profesor emérito de Ciencias Biológicas y curador de los especímenes de insectos de las Colecciones de la Biodiversidad.

Aunque está oficialmente retirado de UTEP, Mackay continúa trabajando en su investigación sobre las hormigas que tiene más de 50 años y que lo ha llevado por todo el mundo.

Cuando habla de las hormigas, apresura la voz y su rostro es más expresivo. Puede recitar de corrido los nombres de las especies y sus peculiaridades, tales como cuál tipo vive en cuál árbol o arbusto y cómo conviven simbióticamente con otras especies.

Estima que tiene 500 mil especímenes de hormigas que representan 2 mil 500 especies en su colección, incluyendo las 145 especies que ha descubierto. Ha compartido la información a un porcentaje similar al de un grupo de hormigas en una fuente de comida.

“La gente no se da cuenta lo interesante que son”, comentó Mackay, quien alentó al público a visitar la exhibición.  “Tal vez no sea espectacular, pero si se detienen y las observan, son fascinantes”.

Claudia Ley, la curadora de educación del museo, comentó que espera que la exhibición atraiga a muchos visitantes de escuelas y familias durante los meses del verano. La exhibición concluirá el 8 de agosto del 2020.

“Creemos que los niños pequeños van a disfrutar de sus componentes interactivos”, dijo Ley.

Daniel Carey Whalen, director del Museo Centenario y Jardines del Desierto Chihuahuense, comentó que parte de la misión del museo es compartir la investigación realizada por profesores de UTEP.

“Nos sentimos agradecidos de poder presentar esta pequeña porción de la colección de hormigas del Dr. Mackay, y estamos complacidos de que sea nuestro asesor”, comentó Carey Whalen.

Uno de los ex estudiantes de Mackay, el Dr. Shawn Dash, profesor adjunto de Ciencias Biológicas en la Universidad Hampton en Hampton, Virginia, fue el principal asesor de la exhibición y quien revisó los datos.

Dash obtuvo un Doctorado en Ecología y Biología Evolucionaria en UTEP en el 2011. Inició el concepto principal y algunas de las ideas de la exhibición acerca de las interacciones.

Varios estudiantes de UTEP que trabajaron con Zhuang para procesar la colección de hormigas de Mackay también ayudaron a escribir las etiquetas, escoger los especímenes e instalar la exhibición.

“Nunca había pensado en las hEl financiamiento de esta exhibición proviene de un subsidio que la Fundación Nacional de Ciencias otorgó en el 2017 al Dr. Eli Greenbaum.