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El Paso

Enfrentan granjeros de Texas alto riesgo de suicidio

Crisis y aislamiento los ha puesto en condición vulnerable; buscan solución

Jaime Lozano/The Texas Tribune

domingo, 15 enero 2023 | 06:00

The Texas Tribune | Soportan muertes de amigos y familia, relata Grant Heinrich, gerente de ubicación de Pro-Agri Spraying

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Slaton— Grant Heinrich estaba trabajando en la oficina de la granja de su familia cuando recibió un mensaje de texto de uno de sus amigos más cercanos y peones.

Una nota de suicidio.

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Heinrich saltó a su camioneta y corrió hacia el granero. Las carreteras del oeste de Texas parecían un túnel con paredes borrosas de cultivos curvándose a su alrededor.

“Lo único que tenía en mente era darme prisa y llegar allí”, dijo Heinrich. “Soplé una manguera en mi camioneta, pero sabía que si llegaba tarde, me castigaría por eso por el resto de mi vida”.

El suicidio se sintió como una plaga en la familia de Heinrich. Perdió a su tío hace 24 años. Luego, uno de sus primos, a quien Heinrich veía como un superhéroe, murió hace nueve años. Dos años después de eso, otro primo se suicidó.

“He sido testigo de demasiado dolor en toda mi familia”, dijo.

Durante las últimas dos décadas, ha habido tasas más altas de suicidio en las comunidades rurales que en las áreas urbanas. Y está empeorando. Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, las tasas de suicidio han aumentado un 46% en las zonas rurales de Estados Unidos, en comparación con un aumento del 27.3% en las áreas metropolitanas.

Y los residentes rurales acuden a la sala de emergencias 1.5 veces más para recibir tratamiento por incidentes de autolesiones.

Para los agricultores, la tasa es más alta: 3.5 veces más que la población general, según la Asociación Nacional de Salud Rural.

Los defensores sugieren que debido a que los agricultores enfrentan múltiples desafíos económicos que están fuera de sus manos y son reacios a compartir sus problemas, es menos probable que busquen ayuda. Cuando lo hacen, puede haber muy pocas opciones a su alcance porque la atención asequible es limitada en las comunidades rurales.

Como una forma de cerrar las brechas en el acceso, el Departamento de Agricultura de Texas está solicitando a la Legislatura de Texas que sostenga el Programa de Prevención del Suicidio y Salud Mental para Agricultores por $500,000 al año. El dinero ayudaría a pagar una línea de ayuda gratuita para todos los trabajadores de la industria agrícola, sus familias y la gente de sus comunidades. El programa se lanzó en febrero pasado con una subvención federal y ofrece recursos mentales y financieros a las personas que llaman.

“Algunas personas solo quieren hablar y tal vez no estén en una crisis emocional”, dijo Trish Rivera, especialista en salud rural del departamento que supervisa el programa. “Pero necesitan a alguien que hable sobre lo que están pasando para que no lleguen a esa etapa”.

En medio de la nada

Cuando Heinrich piensa en los tres miembros de su familia muertos, inevitablemente se pregunta si podría haber cambiado las cosas. Es un pensamiento que persigue a muchas personas que pierden a sus seres queridos por suicidio: ¿Existe una hora mágica y dorada para convencer a alguien de seguir con vida?

Esa pregunta, junto con su dolor, se metió en la mente de Heinrich durante años. Estaba en su mente de nuevo mientras corría hacia el granero con la esperanza de detener a su amigo.

“Estaba tan aterrorizado de lo que iba a encontrar”, dijo.

Encontró a su amigo, arma en mano, y pudo calmarlo. “Me sentí tan agradecido de que estuviera vivo”.

Heinrich es el gerente de ubicación de Pro-Agri Spraying en Slaton, un pueblo de unas 6000 personas a 17 millas al sureste de Lubbock. También se ha convertido en un defensor del bienestar de la salud mental y ha ayudado a promover la línea de ayuda AgriStress para llegar a la comunidad rural del estado.

El negocio de siembra y fumigación de Heinrich, al igual que el resto de la industria, sintió la presión financiera de la mala temporada agrícola del año pasado.

La sequía histórica devastó los cultivos en todo el estado y dejó a los agricultores viendo cómo el suelo seco de sus tierras se volaba.

Parte del problema, dijo Heinrich, es el puro aislamiento que puede generar vivir en una granja.

“Estás tan alejado de otras personas”, dijo Heinrich. “No es como si estuvieras caminando por la calle y alguien te detiene para saludarte. Estas personas están en medio de la nada, y la mitad del tiempo ya han tomado su decisión”.

Fuera estigmas

El Programa de prevención del suicidio y salud mental para agricultores se creó en 2021 después de que el senador estatal Roland G. utiérrez, un demócrata de San Antonio, agregó lenguaje al llamado “proyecto de ley de extinción” del departamento de agricultura, legislación que autoriza la existencia del departamento y establece el trabajo que se supone que debe hacer.

Él planea apoyar la solicitud de financiamiento del departamento este año, dijo.

“Las áreas rurales simplemente no tienen servicios de salud mental”, dijo Gutiérrez a The Texas Tribune. “Cuando miras quién vive allí, tienes personas que son agricultores o trabajan en granjas, y una pérdida de cosecha puede traer la devastación familiar”.

Originalmente no tenía fondos, pero el departamento ganó una subvención única del Instituto Nacional de Alimentos y Agricultura del Departamento de Agricultura de Estados Unidos.

El Departamento de Agricultura del estado se asoció con AgriSafe Network, una organización sin fines de lucro que ha ayudado a iniciar programas similares en Connecticut, Missouri, Pensilvania, Virginia y Wyoming. Rivera dijo que el objetivo es brindar atención y recursos a quienes los necesitan y desestigmatizar las conversaciones sobre salud mental en una industria que normalmente no habla de eso.

“La agricultura es una cultura en la que realmente no hablas de tus sentimientos, y queremos cambiar eso”, dijo Rivera. “Queremos que la gente se sienta cómoda pidiendo ayuda”.

El departamento promueve el programa donde los agricultores puedan verlo, como ferias de ganado y agencias de extensión del condado y en periódicos locales, escuelas y organizaciones agrícolas. Esto se amplificará con más fondos, que el departamento confía que llegarán en la sesión legislativa.

“Haremos un esfuerzo continuo para mantener ese mensaje frente a nuestros productores y realmente trabajaremos para cambiar la cultura”, dijo Rivera.

Lo que hace que la línea de ayuda sea única es quién está al otro lado de la llamada: casi 250 profesionales de la salud mental han sido capacitados en el programa para comprender las diversas tensiones a las que se enfrentan los agricultores y ganaderos. Esto incluye el clima, los precios de los cultivos, los aranceles y otros asuntos.

“Es importante que quien esté respondiendo esté informado y tenga la competencia cultural para poder hablar sobre lo que está experimentando”, dijo Rivera. “Es un buen recurso para cualquier persona en la vida rural”.

Desde el lanzamiento de la línea de ayuda en febrero, Rivera estima que ha recibido al menos 60 llamadas. A raíz del tiroteo en la Escuela Primaria Robb en Uvalde en mayo pasado, el Comisionado de Agricultura Sid Miller abrió la línea de ayuda para todos en la comunidad.

Heinrich cree que el programa podría ayudar a los agricultores a tener menos miedo de buscar ayuda.

“No es una debilidad ir a ver a un profesional, alguien que no sea tu cónyuge o tu mejor amigo”, dijo Heinrich. “Es importante simplemente decirle a alguien: ‘Oye, no estás solo, hay muchas personas que están sufriendo’”.

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