El Paso

Audita EPISD contratos dudosos

Fueron firmados por ex superintendente, quien renunció tras ser involucrado en fraude

Archivo / El ex superintendente Juan Cabrera

Molly Smith / El Paso Matters

sábado, 15 mayo 2021 | 06:00

La Mesa Directiva del Distrito Escolar Independiente de El Paso (EPISD) ordenó a su auditor interno el miércoles que investigara otros contratos de la institución. Lo anterior, luego de que surgieran “inquietudes” durante una auditoría interna separada de los contratos de servicios académicos realizada por el ex superintendente Juan Cabrera.

Esa decisión se produjo después de que los miembros de la directiva pasaron casi cuatro horas en una sesión cerrada discutiendo temas legales relacionados con la auditoría, que aún no se ha finalizado ni hecho pública. No se mencionó el plazo en que la auditora interna en jefe, Mayra Martínez, debe completar la nueva revisión.

“Estamos solicitando una auditoría adicional para analizar otros contratos”, dijo el fideicomisario Al Velarde. Velarde, el miembro más antiguo de la Junta, se desempeña como presidente interino.

Velarde dijo que espera que Martínez regrese con un plan de auditoría revisado y un cronograma para la nueva auditoría en la reunión de la Mesa Directiva de junio.

Por lo general, las auditorías no se dan a conocer al público hasta que se completa un plan de acción correctiva adjunto. El personal del Distrito tiene diez días para completar ese plan, dijo Velarde, y luego los fideicomisarios tienen cinco días para revisar la auditoría final.

“Estamos haciendo todo lo posible para publicarla lo más rápido posible”, dijo sobre la auditoría inicial de los contratos promulgados bajo el ex superintendente Cabrera.

La Junta de EPISD votó el martes para posponer la aprobación de tres contratos académicos relacionados con la programación y la capacitación, luego de que algunos miembros citaron la auditoría como la razón del retraso.

La Junta votó 4-2 para posponer una renovación de contrato de casi $110 mil con Renaissance K-12 Educational Software Systems para un programa de lectura en la escuela primaria. Los fideicomisarios Josh Acevedo, Daniel Call, Freddy Klayel-Avalos y Al Velarde votaron a favor del aplazamiento, mientras que Diane Dye y Bob Geske votaron en contra. El fideicomisario Chuck Taylor estuvo ausente.

“No me siento cómodo, en mi opinión, avanzando con Renaissance en este punto... hasta que tengamos más información sobre cuál será esa auditoría...”, dijo Acevedo.

Klayel-Avalos describió Renaissance como “un poco controvertido en este momento”.

La Junta no aprobó un contrato de casi $111 mil 700 con NoRedInk Corp. y pospuso una decisión sobre un contrato de casi $167 mil con Ellevation, Inc., y algunos volvieron a citar la auditoría como un factor en su decisión.

“Esto es muy desafiante a la luz de lo que vamos a hacer mañana”, dijo Velarde.

Cuestionan transferencia por más de $1.1 millones 

Los fideicomisarios también fueron unánimes en su decisión de posponer la aprobación de una transferencia presupuestaria de casi $1.8 millones para pagar un contrato de $1.1 millones de Engage Learning Inc. acordado por los administradores en septiembre de 2020. Más comúnmente conocida como Engage2Learn, la compañía capacita a los maestros en estrategias de aprendizaje activo. El mismo artículo se pospuso el 20 de abril.

Los fideicomisarios se enteraron por primera vez de ese contrato en abril cuando la superintendente adjunta de Finanzas y Operaciones, Carmen Arrieta-Candelaria, solicitó su aprobación para mover el dinero no utilizado presupuestado para salarios para cubrir un déficit en los fondos asignados para la capacitación del personal. A los fideicomisarios no se les dijo explícitamente qué cubriría la transferencia, lo que llevó a Acevedo y Velarde a cuestionar si era para Engage2Learn.

El contrato Engage2Learn se pagó de un “cubo” de $10 millones, o una categoría de gasto amplia, fideicomisarios previamente aprobados para gastos relacionados con la pandemia. Este tipo de acuerdos están destinados a facilitar a los administradores la compra de suministros de rutina a granel de proveedores preaprobados, pero EPISD también los usó para servicios académicos contratados.

“Lo que tengo entendido aquí es que lo que hemos hecho es que celebramos ese contrato Engage2Learn utilizando un depósito, por lo que no se informó específicamente a la Junta en ese momento, que para eso se iba a utilizar el dinero”, dijo Velarde en la reunión del 20 de abril.

Entonces se le dijo a Arrieta-Candelaria que presentara una solicitud de transferencia más detallada a la reunión del martes.

En un memorando entregado a los fideicomisarios antes de la reunión del martes, ella escribió que “el ex superintendente (Juan Cabrera) hizo una solicitud a través del exjefe de personal (José López) para utilizar los fondos locales de Covid” para capacitar a los maestros. La directora académica Tamekia Brown apoyó los servicios contratados, señaló el memo.

Arrieta-Candelaria y Brown recibieron licencia pagada el lunes. El motivo de esa acción no está claro. Ninguno de los administradores ha respondido a las solicitudes de comentarios enviadas a sus correos electrónicos de trabajo. (Molly Smith/El Paso Matters)