El Paso

Alarmante, emisión de más deudas de la Ciudad

Cuestionan expertos financieros que no se realice consulta en las urnas sobre bonos

Elida S. Pérez / El Paso Matters

jueves, 29 julio 2021 | 06:00

El Paso Matters | Centro de visitantes

Mientras la Ciudad de El Paso se prepara para emitir otra ronda multimillonaria de deuda no aprobada por los votantes, los expertos dicen que la práctica genera señales de alerta y tendrá impactos a largo plazo para generaciones de contribuyentes.

El Ayuntamiento de El Paso aprobó recientemente el inicio del proceso de emisión de 96 millones de dólares en certificados de obligación (CO), deuda que se puede emitir sin la aprobación de los votantes si la cantidad no excede los $100 millones. Una audiencia pública está programada para el 24 de agosto, cuando el Cabildo votará si aprueba la suscripción de la deuda.

El Concejo también aprobó emitir alrededor de $93 millones en certificados de obligación en abril y desde 2019 ha emitido dos rondas separadas de $100 millones de la deuda para una variedad de proyectos de la Ciudad e incluyó fondos para vehículos de emergencia para los departamentos de Policía y Bomberos.

La suma de este tipo de deuda se acerca poco a poco al total del bono de calidad de vida de $473 millones aprobado por los votantes en 2012 para proyectos que incluyeron mejoras a parques, mejoras a bibliotecas, centros comunitarios, el museo infantil, el Centro Cultural Mexicoamericano y las artes escénicas, y la arena de usos múltiples del Centro. 

“Creo que el Concejo Municipal haría bien en reconsiderar apoyarse fuertemente en este dispositivo y poner muchos de estos gastos ante los votantes y dejarles decidir si este es un buen uso del dinero de los contribuyentes”, dijo James Quintero, director de políticas de la Fundación de Políticas Públicas de Texas, un grupo conservador de expertos con sede en Austin.

Los funcionarios de la Ciudad no respondieron a las solicitudes de El Paso Matters de una entrevista sobre los certificados de obligación de deuda.

El Paso lidera los 30 principales emisores municipales de certificados de deuda de obligación con $541 millones en circulación, según el informe más reciente publicado por la Junta de Revisión de Bonos de Texas.

Sin embargo, 21 de las 30 ciudades de la lista tienen una deuda per cápita más alta que El Paso.

Pero entre las seis ciudades más grandes del estado, la deuda per cápita de El Paso es con diferencia la más alta, según la Junta de Revisión de Bonos de Texas.

Los documentos presupuestarios de la Ciudad muestran que el certificado de deuda de obligación pendiente total, incluidos los intereses, al 2021 asciende a $787 millones.

“El Paso no es el único que abusa de los certificados de obligación”, dijo Quintero. “Lo que es realmente desafortunado son las implicaciones del impuesto a la propiedad también, para participar en este tipo de mal comportamiento”.

Quintero dijo que cuando el Estado desarrolló el uso de certificados de obligación en la década de 1970, fueron diseñados principalmente para ser utilizados en emergencias, como después de una gran tormenta. Dijo que con el tiempo, las ciudades y los condados se han involucrado cada vez más en gastos discrecionales utilizando el instrumento de deuda no aprobada por los votantes.

“Así que hay cosas como la adquisición de terrenos, parques u otras prioridades menores que se financian a través de las oficinas en los países”, dijo Quintero.

El Paso ha utilizado certificados de obligación en una variedad de formas que incluyen el financiamiento de proyectos de bonos de calidad de vida, reparaciones de calles, parques acuáticos, vehículos de emergencia y baños en San Jacinto Plaza, entre otros.

“Parece que la Ciudad está usando este dispositivo para muchos propósitos discrecionales, o al menos cosas que deberían presentarse a los votantes mediante un bono de obligación general”, dijo Quintero.

Los certificados de obligación, que se reembolsan con los ingresos del impuesto a la propiedad, no requieren la aprobación de los votantes a menos de que el 5 por ciento de los votantes calificados dentro de la jurisdicción para una elección sobre el gasto en cuestión.

“Si tiene demasiada (deuda no aprobada por los votantes), eso es una señal de alerta en términos de transparencia en el Gobierno, y la participación pública en las actividades gubernamentales o (el) público es parte del proceso”, dijo Martin Luby, profesor asociado y experto en finanzas públicas de la Escuela de Asuntos Públicos LBJ de la Universidad de Texas en Austin.

Luby dijo que los gobiernos generalmente usan certificados de obligación como una herramienta adicional en su caja de herramientas para pagar el capital u otras necesidades, sin tener que pasar por un largo proceso de referéndum.

“Esta es una forma en que el Gobierno está eludiendo la participación del público en las actividades financieras del Gobierno”, dijo Luby.

Luby dijo que las decisiones de los gobiernos locales para emitir la deuda afectarán a varias generaciones de contribuyentes que estarán en el apuro para pagarla.

Durante una reunión comunitaria del Distrito 2 organizada por la representante de la Ciudad Alexsandra Annello el 21 de julio, el director financiero de la Ciudad, Robert Cortinas, dijo que no tiene problemas con el uso de los certificados de obligación por parte de la Ciudad.

Pero Curtains también dijo que no estaba de acuerdo con cómo la ciudad estaba usando certificados de obligación en el pasado para financiar artículos como reparaciones de techos de edificios de la Ciudad o para comprar vehículos de emergencia.

En 2017, la Ciudad usó $16.8 millones en certificados de obligación para comprar 300 vehículos de Policía y el suscrito a partir de abril de 2021 incluye gastos para ambulancias y vehículos del Departamento de Bomberos.

“No es como si pudiéramos pasar de (ser) totalmente dependientes de la deuda a no depender de la deuda de la noche a la mañana. Va a haber un cambio gradual”, dijo Curtains.

Quintero dijo que lo que está pasando en El Paso y en todo el estado es que los gobiernos locales están abusando de la herramienta.

“La forma en que se está utilizando la herramienta es claramente excesiva”, dijo Quintero. “El Paso no está solo en sus excesos aquí, pero ciertamente lidera la manada cuando se trata de sus pares”.

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