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El Paso

Abrirá EPISD la primera escuela pública Montessori

Pretende ampliar la oferta educativa para las nuevas generaciones

Molly Smith/El Paso Matters

martes, 19 julio 2022 | 06:00

Cortesía | Estudiante de este tipo de escuela en Dallas

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Leah Hanany estuvo expuesta por primera vez al método Montessori cuando era niña, cuando asistió brevemente a una escuela Montessori en Austin. Era algo que quería para sus propias hijas, pero no podía permitirse el lujo de inscribirlas en una de las pocas escuelas Montessori privadas de El Paso.

Este mayo, Hanany visitó dos campus públicos de Montessori en el Distrito Escolar Independiente de Dallas (DISD) con el objetivo de llevar ese método de educación a los estudiantes de El Paso, independientemente de su capacidad de pago. El fideicomisario del Distrito Escolar Independiente de El Paso (EPISD) ha encontrado un aliado en esa visión en Diana Sayavedra, a quien Hanany ayudó a contratar a fines del año pasado para administrar el distrito.

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Sayavedra está trabajando para abrir la primera escuela pública Montessori del Condado de El Paso para el comienzo del año escolar 2023-2024, una de sus primeras iniciativas importantes como superintendente.

Es una línea de tiempo rápida, pero Sayavedra y los miembros de la Junta Escolar creen que se necesitan más campus especializados, particularmente a nivel de primaria, para traer familias a EPISD, que ha luchado con años de disminución en las inscripciones.

“Hoy en día, las familias se han vuelto más conscientes de cuáles son las necesidades de sus hijos y, en muchos casos, la escuela pública tradicional no necesariamente brinda el salón y el espacio para que las necesidades de sus hijos se satisfagan al 100 por ciento”, dijo Sayavedra. “Así que creo que la elección es importante”.

La médica italiana Maria Montessori desarrolló el método educativo secular Montessori a principios del siglo XX. Hace hincapié en el aprendizaje práctico y autodirigido y está “firme y radicalmente centrado en el niño”, dijo Sara Suchman, directora ejecutiva del Centro Nacional Montessori en el Sector Público.

Al entrar en un aula Montessori para los alumnos más pequeños, no verá filas de escritorios ni obras de arte de los alumnos en las paredes. En cambio, los estudiantes de edades mixtas se distribuyen alrededor de la sala de color natural, algunos sentados en el piso mientras que otros están en mesas de tamaño infantil. Todos están trabajando a su propio ritmo en una actividad de su elección, como usar “manipulativos”, como tableros para contar números, o participar en una tarea práctica como verter agua en una taza. El ambiente del salón de clases es tranquilo, ordenado y silencioso.

“Realmente aprecié cómo los niños se movían... también me encantó cómo el plan de estudios es muy autodirigido”, dijo el síndico de EPISD Daniel Call, quien recordó su propia lucha para sentarse quieto en un escritorio cuando era un estudiante joven. Se unió a Hanany y Sayavedra en su visita a Dallas, que fue su primera vez en un salón de clases Montessori.

A los estudiantes de las escuelas públicas Montessori se les enseñan los mismos estándares de nivel de grado que a los de un aula de escuela pública tradicional, y en Texas, toman las mismas pruebas académicas estatales anuales a partir del tercer grado.

Montessori puede funcionar para estudiantes con diferencias de aprendizaje o de comportamiento, como dislexia o trastorno por déficit de atención, según la American Montessori Society. Cuando San Antonio ISD abrió su primer campus Montessori en 2017, una décima parte de los estudiantes de la escuela recibieron servicios de educación especial, una proporción mayor de lo habitual.

Más distritos de Texas

ofrecen plan público

Dallas ISD fue uno de los primeros en adoptar el método Montessori público y abrió sus dos primeras escuelas a principios de la década de 1990, según la portavoz del Distrito, Nina Lakhiani. Hoy cuenta con seis escuelas Montessori.

Alrededor de una docena de otros distritos de Texas ofrecen Montessori, según datos compilados por el Centro Nacional Montessori en el Sector Público. Estos incluyen Fort Worth, Houston, San Antonio, Austin, Odessa y Marfa.

Aunque el Montessori público ha ganado popularidad en las últimas dos décadas, lo que Suchman atribuye al mayor interés de los padres en la educación personalizada y a su propio ritmo, Montessori todavía existe en gran medida en la esfera privada. Sólo una quinta parte de las escuelas Montessori del país son públicas, según datos del centro.

Las pocas escuelas Montessori en El Paso son privadas y la matrícula puede costar miles de dólares. Mountain West Montessori en West El Paso, por ejemplo, cobra entre $8 mil 50 y $8 mil 625 al año para los estudiantes de pre-Kinder a quinto grado, según su sitio web. El ingreso familiar anual promedio del condado fue de aproximadamente $48 mil 300, según los datos del Censo de 2020.

“Veo esto como algo que atraerá a más estudiantes a nuestro distrito porque estamos haciendo cosas que son verdaderamente innovadoras, que están verdaderamente basadas en la investigación, que serán beneficiosas para los niños durante toda su vida”, dijo Hanany.

EPISD confía en ese interés como una forma de estabilizar la inscripción. En los últimos 10 años, su inscripción se ha reducido en más de 12 mil estudiantes debido a una combinación de factores, incluidos los estudiantes que se van a distritos vecinos o escuelas chárter. Anticipa inscribir a unos 47 mil 700 estudiantes este año, según los documentos presupuestarios.

Debido a que gran parte de los fondos estatales para la educación están vinculados a la asistencia, EPISD ha perdido dólares en ingresos estatales, lo que ha provocado que se ubique en números rojos. El mes pasado, los fideicomisarios adoptaron el presupuesto del Fondo General 2022-2023, que incluía un déficit de $4 millones. El déficit podría crecer hasta $37.5 millones en los próximos años si no se recortan los gastos y los ingresos no aumentan.

EPISD se ha centrado durante mucho tiempo en expandir la “programación de elección” en el nivel de la escuela secundaria, dijo Sayavedra, señalando las escuelas secundarias universitarias tempranas que permiten a los estudiantes obtener tanto un diploma como un título de asociado, y academias especializadas enfocadas en la carrera.

Ella quiere llevar esa elección al nivel elemental.

Y no está sola: el Distrito Escolar Independiente de Socorro está convirtiendo dos campus de primaria en academias especializadas que abrirán este otoño.

Una academia se centra en las bellas artes y ofrece clases de danza, música, teatro y arte, mientras que la otra se centra en la educación en Ciencias, Tecnología, Ingeniería, Artes y Matemáticas (STEAM, por sus siglas en inglés). Ambos siguen el modelo de las escuelas que el superintendente de SISD, Nate Carman –quien al igual que Sayavedra también está en su primer año de trabajo–, inauguró en su antiguo distrito.

Sayavedra dijo que está más interesada en Montessori dado su éxito en los ISD de Dallas y San Antonio, cuyas escuelas Montessori han generado listas de espera, así como los beneficios a corto y largo plazo asociados con el modelo.

Los estudios han demostrado que Montessori público para la primera infancia redujo las “brechas de rendimiento” entre los niveles de ingresos y aumentó el rendimiento académico y el disfrute escolar. Y un estudio encontró que los estudiantes Montessori generalmente se desempeñan mejor en las pruebas estandarizadas que sus compañeros a pesar de que las pruebas no son un enfoque del plan de estudios.

“Para mí, la calidad es tan importante como la elección”, dijo Sayavedra. “No quiero un montón de campanas y silbatos por ahí para decir, 'El Paso (ISD) tiene todas estas cosas aquí'. Quiero asegurarme de que si vamos a ofrecer algo, estamos entregando la calidad que nuestros niños merecen”.

Esa cualidad es importante, dijo Suchman, del Centro Nacional Montessori en el Sector Público.

“Hay una verdadera tentación en un distrito de hacerlo poco a poco: vamos a hacer Montessori pero seguiremos usando el programa de Lectura del Distrito”, dijo. “Cuanto más completamente se implemente, mejores serán los resultados”.

Se espera que los costos de puesta en marcha del aula Montessori sean altos. Durante el próximo año, Sayavedra, su equipo y los administradores tendrán que tomar una serie de decisiones mientras se preparan para lanzar una escuela Montessori para agosto de 2023. Eso incluye dónde se ubicará la escuela, si será sólo en inglés o bilingüe, cuántos estudiantes inscribirá inicialmente y si la inscripción será por un sistema de lotería o si se dará preferencia a los estudiantes del vecindario.

Sayavedra dijo que su objetivo es “crear inscripciones que reflejen la demografía de los estudiantes a los que servimos”.

Los maestros también deberán ser contratados o certificados en el método Montessori, una capacitación que generalmente toma de 15 a 18 meses, dijo Suchman.

También habrá que hacer consideraciones financieras.

Dallas ISD no pudo proporcionar estimaciones de los costos asociados con el inicio de una escuela pública Montessori. Además de la certificación de los maestros, éstos pueden incluir renovaciones de aulas y la compra de materiales y muebles específicos de Montessori.

“Una cosa que aprendimos en Dallas es que es bastante costoso” comenzar una escuela pública Montessori, dijo Call.

EPISD podría potencialmente usar dólares de ayuda de Covid-19 para cubrir algunos de los costos, dijo Sayavedra.

Call dijo que está comprometido a encontrar espacio en el presupuesto para hacer de Montessori una realidad.

“Porque si tiene éxito, atraerá a los niños de regreso a los distritos o evitará que los niños abandonen el distrito”, dijo. “Definitivamente podría ser una inversión inicial que compense financieramente a nuestro distrito a largo plazo y pague con creces los costos iniciales”.

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