El Falcon Heavy de Space X enfrenta un cambio en el mercado de cohetes pesados

El Diario de Juárez
2018-02-05

Hace siete años, el empresario Elon Musk de Los Ángeles fue el primero en presentar públicamente el cohete Falcon Heavy, prometiendo que su primer lanzamiento de ese monstruo de 27 motores podría ser “muy épico”, escribe Los Ángeles Times.

Ese día llegará el martes, que es cuando SpaceX planea lanzar al Falcon Heavy a las 1:30 p.m. tiempo del Este desde el Centro Espacial Kennedy en Florida, siendo su primera misión de demostración, Falcon Heavy será el cohete más poderoso de Estados Unidos desde el famoso Saturno V, que llevó a los astronautas a la luna en los años 1960 y 1970.
Si el lanzamiento es exitoso, podría catapultar a SpaceX al pequeño grupo de cohetes pesados que están disponibles en el mundo, que van desde el europeo Ariane 5 hasta el Delta IV Heavy de United Launch Alliance en Estados Unidos.
Sin embargo, el mercado comercial para los satélites masivos es reducido, lo cual significa que la empresa espacial Hawthorne tendrá que capitalizar los lanzamientos lucrativos para la seguridad nacional y posicionarse para competir por nuevas oportunidades que requieren una capacidad de transporte pesado para maximizar su inversión en el Falcon Heavy.
“El mundo ha cambiado desde el 2011, cuando fue anunciado el Falcon Heavy”, comentó John Logsdon, profesor emérito del Instituto de Políticas Espaciales de la Universidad George Washington.
“El Falcon Heavy tiene que crear o facilitar un mercado diferente que el que pretendía originalmente”.
SpaceX reconoce que existe un mercado cambiante para los satélites comerciales grandes.  Inicialmente, la empresa pensó que podría lanzar el mismo número de Falcon 9 -el cohete que forma los tres motores básicos del nuevo y más grande cohete- que los Falcon Heavys.
Sin embargo, esa proporción está resultando ser de dos a tres veces más que las misiones comerciales del Falcon 9, especialmente cuando las mejoras que se le han hecho al Falcon 9 han logrado que el cohete sea más poderoso.
“Existe una parte del mercado comercial que requiere el Falcon Heavy”, comentó Gwynne Shotwell, presidente de SpaceX, durante una entrevista que concedió a The Times el verano pasado.  “Está allí y va a ser consistente, pero es mucho más pequeño de lo que pensamos”.
Los nuevos mercados para el Falcon Heavy podrían incluir las misiones planetarias de la NASA.   El año pasado, Musk comentó que el cohete podría ser usado para enviar dos turistas a la luna, pero algunos analistas han cuestionado si el Falcon Heavy podría incidir en el llamado que ha hecho la administración Trump a la NASA para regresar a la luna.
Una vez que esté operando, es muy probable que el Falcon Heavy  compita mayormente en contra de unos cuantos cohetes pesados.  En la parte comercial, Arianespace de Europa ofrece el lanzador pesado Ariane 5 que puede trasladar más de 44 mil libras a la órbita baja de la Tierra.
La característica del Ariane 5 es su habilidad para lanzar dos satélites en una sola misión, lo cual es una opción popular y efectiva en cuanto al costo para los operadores de satélites comerciales, comentó Phil Smith, analista de la industria espacial de Bryce Space and Technology.
El próximo año, la NASA planea lanzar el Telescopio Espacial James Webb con valor de 8.8 billones de dólares en un cohete Ariane 5.
El Ariane 5 también ha sido considerado como extremadamente confiable, a pesar de sufrir una anomalía durante el lanzamiento que se hizo a finales de enero para colocar dos satélites en órbitas diferentes de lo que estaba originalmente planeado.
Los operadores y fabricantes de los dos satélites dijeron que los planes seguirían hasta colocar los satélites en la órbita adecuada, Arianespace comentó que había organizado una comisión independiente presidida por el inspector general de la Agencia Espacial Europea para que investigara “la desviación de la trayectoria”.
Satélites masivos para la seguridad nacional de Estados Unidos que requieren un cohete más grande que el Falcon 9 de SpaceX o el Atlas V, que fue fabricados por la sociedad entre Boeing Co. y Lockheed Martin Corp., dependen del Delta IV Heavy de ULA.
Con 2.1 millones de libras de potencia en el despegue y una capacidad de carga de 62 mil libras en la órbita baja de la Tierra, el Delta IV Heavy ha sido el cohete que ha sido elegido para trasladar satélites espías más pesados y otras cargas más sensitivas para el gobierno de Estados Unidos.
Sin embargo, el cohete es costoso de producir -su aislante de hule espuma de color naranja oscuro debe ser aplicado manualmente y la línea de producción del cohete es grande y compleja- y está siendo eliminado gradualmente.
El costo del lanzamiento de un Falcon Heavy empieza en 90 millones de dólares, mientras que el Falcon 9, que es más pequeño, es de 62 millones de dólares.
El precio inicial del Atlas V de ULA, que es más pequeño, es de 109 millones de dólares.
El Falcon Heavy también podría competir contra el cohete Proton M de Rusia en cuanto a lanzamientos comerciales, así como varios nuevos cohetes pesados que están en desarrollo, comentó Smith de Bryce Space and Technology.
Esos incluyen al Vulcan de ULA, que podría reemplazar eventualmente a los cohetes intermedios y pesados, el New Glenn de Blue Origin, que está planeado para dos y tres versiones. 
 

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