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Desecha juez demanda contra ex funcionario

The Texas Tribune | Sábado 10 Febrero 2018 | 00:01:00 hrs

Un juez ha desestimado una serie de cargos presentados por un condado del sur de Texas contra un ex funcionario acusado de fraude en la construcción de una valla fronteriza de 232 millones de dólares financiada por el Departamento de Seguridad Nacional.

El fallo obligó al Condado de Hidalgo a retirar todas las acciones legales restantes contra Godfrey Garza Jr., el ex jefe del distrito de drenaje, quien supervisó un proyecto para mejorar el sistema de diques del condado y construir una cerca para detener la inmigración ilegal y el contrabando de drogas.

El juez Martin Chiuminatto de la corte del distrito estatal en el condado Hidalgo dijo a los abogados del condado y Garza que las pruebas presentadas para respaldar las alegaciones de fraude del condado no eran lo suficientemente fuertes como para enviarlas a un jurado, según una transcripción de la audiencia a fines del mes pasado. Chiuminatto también desestimó los cargos contra la esposa, los hijos y las compañías de Garza.

“He luchado para encontrar suficiente humo como para sugerir que hay fuego en algún lugar”, dijo Chiuminatto al autorizar la desestimación de los cargos.

El abogado de Garza dijo que el condado había obligado a su cliente a gastar cientos de miles de dólares para defenderse de “acusaciones sin mérito”. Garza “sigue molesto porque tuvo que pasar por algo como esto, pero está feliz de que esta parte haya terminado”, dijo Ethan. Shaw, un abogado de Austin.

Los funcionarios del condado dijeron que planeaban apelar el despido del juez. También dijeron que retiraron las acusaciones de soborno y extorsión para proteger sus opciones legales. El condado podría presentar una demanda en un tribunal federal para continuar su caso contra Garza.

“Aquí hay una cantidad significativa de evidencia que establece el mal en contra de los acusados”, dijo el juez del condado Ramón García, máximo funcionario electo del condado, en un comunicado. “Los fallos de la corte son erróneos y serán apelados”.

El condado presentó su demanda el año pasado, acusando a Garza de cobrar de más en el contrato para construir la cerca del dique y de enviar trabajo a Valley Data Collection Specialists, una compañía propiedad de sus hijos y luego de su esposa.

Garza se defendió al señalar que los funcionarios electos del condado, que también sirven como junta para el distrito de drenaje, habían aprobado todos los gastos y contratos relacionados con la cerca del dique.

Las acusaciones del condado se centraron en 22 millas de cercas combinadas construidas en el condado de Hidalgo con fondos locales y federales hace unos 10 años, un precursor del muro fronterizo previsto del presidente Donald Trump. El Depatamento de Seguridad Nacional  canalizó 174 millones de dólares al condado para el proyecto, mientras prometía ejercer una “participación federal sustancial” para asegurarse de que el dinero se gastara bien.

Pero una investigación de ProPublica y The Texas Tribune descubrió que Homeland Security se apresuró a construir el proyecto y prestó poca atención a la forma en que el condado gastó el dinero, parte de la cual se transfirió a Garza y a una compañía de su propiedad.

Garza, el ex gerente general retirado del distrito de drenaje, había persuadido a los funcionarios electos del condado para que le dejaran renunciar a su puesto y luego lo contrataran el mismo día como contratista para supervisar el distrito.

En 2007, Garza firmó un contrato con el condado que le pagó a su compañía, Integ Inc., el 1.5 por ciento de cada dólar gastado en el proyecto de dique. Garza y su firma ganaron 3.7 millones del acuerdo. La ley federal generalmente prohíbe dichos contratos.

La investigación también reveló que las empresas de construcción contratadas por el condado para construir el dique subcontrataron el trabajo a una empresa propiedad de los hijos de Garza y luego su esposa.

La ley de los Estados Unidos normalmente prohíbe tales conflictos de intereses. Los especialistas en recolección de datos de Valley recibieron al menos 1.6 millones de dólares en contratos.

Entre las firmas que contrataron Valley Data se encontraba Dannenbaum Engineering, una potencia corporativa de Texas con lazos profundos con el establecimiento republicano de Texas. Las oficinas de Dannenbaum fueron allanadas por el FBI en abril. No está claro si la agencia está investigando el proyecto de dique.



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