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China, el país de la mano de obra barata, se robotiza

The New York Times | Lunes 15 Mayo 2017 | 00:01:00 hrs

Archivo/AFP | Visitantes observan las novedades del World Robot Conference en Pekín. Debido a que la demanda de autos crece rápidamente, se requieren más fábricas y más trabajadores

Archivo/AFP | Visitantes observan las novedades del World Robot Conference en Pekín. Debido a que la demanda de autos crece rápidamente, se requieren más fábricas y más trabajadores

Hangzhou, China— Hace una década, la manufactura automotriz en China consistía en un intenso trabajo y poca tecnología.

Miles de trabajadores de una fábrica, que ganaban poco menos de 1 dólar por hora, realizaban tareas altamente repetitivas, mientras que se podían observar unos cuantos robots industriales en varias partes de la planta.

Eso ya no es así.

En la más moderna planta ensambladora de Ford, situada en Hagzhou en la parte este-centro de China, por lo menos 650 robots, que se asemejan a unos enormes buitres de cuello blanco, suben y bajan zigzagueando para ensamblar estructuras de acero en los vehículos utilitarios y sedanes medianos.

Los trabajadores, que visten uniformes azules y cascos, siguen soldando, aunque la mayor parte del proceso ya está automatizado.

Esta fábrica vanguardista ejemplifica la vasta transformación que se ha llevado a cabo en toda la industria manufacturera de China.

General Motors abrió una fábrica de autos Cadillac igualmente ultramoderna en los suburbios de la parte este de Shanghai y una en Wuhan.

Otras automotrices también están invirtiendo billones de dólares en China, que actualmente es el mercado automovilístico más grande del mundo.

Los robots son cruciales para las ambiciones económicas de China, ya que las empresas de ese país están tratando de incrementar la cadena de manufactura.

La planta ensambladora de Ford se encuentra enfrente de una fábrica que elabora robots y pertenece a Kuka, un enorme fabricante alemán de robots industriales que fue adquirida el verano pasado por una empresa china.

Para los fabricantes de autos, la dependencia en los robots está alentada en parte por el costo. 

Los salarios de los trabajadores han aumentado debido a que las empresas multinacionales han movido la mayor parte de su producción a China, aun cuando su fuerza laboral está cambiando rápidamente.

La combinación de la política de tener sólo un hijo, que redujo el índice de nacimientos en los años 1980 y 1990, además de que las inscripciones en las universidades se han multiplicado por ocho, ha disminuido en más de la mitad el número de personas que ingresan a la fuerza laboral cada año y que tienen una preparación académica menor a la preparatoria pero están dispuestos a considerar el trabajar en una fábrica.

Actualmente, los salarios de los trabajadores son de 4 a 6 dólares en ciudades grandes y prósperas, aunque sigue siendo más bajo que en Estados Unidos.

La automatización también es una necesidad competitiva, ya que las automotrices que tratan de acaparar la atención de los clientes, no tienen ninguna otra opción sino desplegar su más reciente tecnología, incluyendo la investigación y desarrollo.

El desafío consiste en mantener una ventaja competitiva, mientras tratan de impedir que la propiedad intelectual sea copiada rápidamente por sus rivales chinos.

“Básicamente, estamos construyendo un centro de investigación y desarrollo aquí en China y una pista de pruebas que esté a la par con otras fábricas de Ford en Estados Unidos, Europa y Australia, comentó Mark Fields, director ejecutivo de Ford Motor.

Al mismo tiempo, dijo, la empresa podrá proteger su propiedad intelectual.

Los robots llevan a cabo tareas como soldar, exactamente de la misma manera en cada ocasión, lo cual mejora el control de calidad.

Sin embargo, requiere mucho ajuste de precisión durante el proceso.

El proceso de pintura también está mayormente automatizado.  Elaborados robots de atomización, cuyas coyunturas están cubiertas con muchas capas de plástico para que no se obstruyan mientras rocían la pintura, se deslizan hacia atrás y hacia adelante por el chasis de cada auto.

Los trabajadores le siguen aplicando un sellador de protección a los interiores y parte baja de los vehículos, ya que Ford ha sido muy cauteloso sobre la idea de depender totalmente de los robots en esa parte del proceso, hasta asegurarse que funcione bien.

Se tiene programado que en el mes de agosto se instalarán más robots, además de reemplazar las labores manuales en cuanto a la aplicación del sellador de protección.

La automatización no provoca en China el mismo temor a la pérdida de empleos que en Estados Unidos.

Debido a que la demanda de autos en China está creciendo rápidamente, más fábricas y trabajadores son necesarios para producir más autos.

La fábrica de Ford que se encuentra en Hangzhou tiene 650 robots, pero también cuenta con 2 mil 800 trabajadores.

Otras automotrices siguen a la caza de empleados calificados para llenar las vacantes de sus fábricas.

“Los robots no son la amenaza”, aseguró Paul Buetow, director de manufactura en China de General Motors.

“La amenaza es no poder hacer negocios porque no se tienen los productos que la gente quiere comprar”.


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